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Director de vuelo de la NASA en la misión Apolo 13: ‘Pensamos que tal vez los habíamos perdido’

La NASA usó DUCT TAPE para reparar el Apolo 13, revela un documental

Este gran incidente, a 200.000 millas de la Tierra, causó una conmoción total en Mission Control, y los científicos que dirigían el Centro de Naves Espaciales Tripuladas en Houston guardaron silencio. Gerry Griffin, un director de vuelo del día, que está hablando exclusivamente con el Daily Express desde su casa en Houston, recuerda: «Se podría haber oído caer un alfiler en la habitación». Todo el mundo era muy consciente de que los tres astronautas, el comandante Jim Lovell, Fred Haise y Swigert, se habían sumergido en una situación de vida o muerte sumamente peligrosa. Tenían que regresar a la tierra lo más rápido posible. Fue una carrera desesperada contra el tiempo, ya que se estaban quedando sin oxígeno y combustible rápidamente.

John Aaron, un controlador de vuelo de la misión de la NASA, se dio cuenta de inmediato de la gravedad de la situación.

Él recuerda: «Lo que pasaba por nuestra mente era, ‘Están muy lejos de casa’.

Fuimos golpeados con algo que en nuestra imaginación más salvaje y en todos nuestros pensamientos y si nunca hubiéramos esperado «.

Gene Cernan, un astronauta que en la posterior misión Apolo 17 en 1972 se convertiría en el último hombre en caminar sobre la luna, también estaba en la habitación ese día, ayudando con las comunicaciones.

También recuerda la ominosa sensación de miedo que acechaba a Mission Control en ese momento crítico.

«Fracasar durante bastante tiempo puede que no haya sido una opción, pero estaba al acecho en el cielo oscuro.

Simplemente nos desafió a cometer un error. «Houston realmente tenía un problema.

Trabajando durante tres días seguidos con la misma ropa, los hombres de Control de Misión se pusieron a toda marcha, tratando de encontrar una solución.

Cernan recuerda: «Dormir no significaba nada, los problemas personales no significaban nada. Solo una cosa estaba en nuestra mente: llevar a estos tipos a casa».

Director de vuelo de la NASA Gerry Griffin

El director de vuelo de la NASA, Gerry Griffin, ayudó a evitar el desastre en la misión Apolo 13 de 1970 (Imagen: PBS / Getty)

Sin embargo, durante estas horas estresantes, Mission Control nunca perdió la fe. Sy Liebergot, que estaba apostado en la consola de “Comunicaciones y medio ambiente eléctrico”, enfatiza: “Nunca se nos ocurrió que no regresaríamos con vida a la tripulación.

Esa no era la actitud de los controladores de vuelo «. Aprovechando la inspirada idea de usar el módulo lunar intacto como un «bote salvavidas» para llevar a los astronautas a casa y empleando una trayectoria revolucionaria de «retorno libre» que lanzaría la nave alrededor de la luna, los boffins tramaron un plan para traer al Apolo 13 de regreso a salvo a la tierra.

La difícil situación del Apolo 13, en grave peligro de extinción, se apoderó del mundo entero. El Papa Pablo VI encabezó una congregación de 10,000 personas mientras oraba por el regreso de los astronautas ilesos.

Pero Mission Control todavía tuvo que lidiar con otra gran dificultad técnica: la pérdida de contacto con el módulo durante seis agonizantes minutos cuando volvió a entrar en la atmósfera de la Tierra.

El lúgubre recuerdo de Griffin es que en ese momento: “Pensamos que tal vez los habíamos perdido.

Pero es gracioso, desde el principio, nunca hablamos de no recuperarlos. Eso nunca surgió. Nadie dijo nada.

Todo el mundo estaba mirando al frente, ni siquiera queríamos mirarnos el uno al otro «.

Solo había un sonido en la habitación. «Cada 15 a 20 segundos», continúa Griffin, «Joe Kerwin, uno de los comunicadores de la cápsula, decía: ‘Apolo 13, esto es Houston’.

«Debió haberlo hecho 20 veces hasta que de repente Jack Swigert se acercó y dijo: ‘Hola, Houston, ¿cómo estás? Todo está bien aquí’. ¡Casi todos nos caímos de nuestras sillas!»

Sala de control de la misión de la NASA

Sala de control de la misión de la NASA durante el fatídico vuelo (Imagen: Getty)

Mission Control estalló instantáneamente en una ronda espontánea de aplausos. Alguien encendió un cigarro de celebración que se pasó por la línea.

Mientras John Aaron observaba el módulo lunar flotando hacia el mar, suspendido por tres paracaídas, pensó que era «la vista más hermosa que jamás había visto».

Habiendo desafiado todas las probabilidades, el asombroso rescate del cohete golpeado llegó a ser conocido como «el mejor momento de la NASA».

Como lo demostró de manera memorable la película Apollo 13 de 1995, ganadora del Oscar de Ron Howard, fue la increíble experiencia técnica y la tenacidad de los desconocidos chicos de la trastienda en Mission Control lo que salvó el día.

En comparación con los astronautas, esos expertos de trastienda no han sido anunciados y han operado en las sombras hasta ahora.

Pero por fin, están teniendo su merecido día bajo el sol.

Son el tema de un nuevo y fascinante documental, Mission Control: the Unsung Heroes of Apollo, que sale en PBS America a las 7.10 pm el viernes.

Los héroes de alto perfil del programa espacial de Estados Unidos fueron los astronautas. Figuras glamorosas como Neil Armstrong y Buzz Aldrin eran nombres familiares, festejados en desfiles de cintas de teletipo.

Pero nada de eso habría sucedido sin los hombres detrás de escena de Mission Control (y al principio, al menos, todos eran hombres).

Hicieron que el éxito de Estados Unidos en el espacio sucediera, facilitando lo que el presidente John F. Kennedy llamó, «la aventura más peligrosa, peligrosa y más grande en la que se haya embarcado la humanidad». Gerry Griffin, un vivaz de 86 años que llegó a ser director de vuelo de los exitosos aterrizajes lunares de los Apolos 14, 16 y 17, dice: «Los astronautas volarían en la misión y luego realizarían una gira mundial a la Casa Blanca, el número 10 de Downing Street y todo eso.

Estaban por todo el mundo. Pero nos quedamos en Houston. Ya estábamos trabajando en la próxima misión «.

Cernan también rinde homenaje a la contribución de Mission Control que a menudo se pasa por alto. “Los astronautas eran la punta de la flecha, pero el Control de Misión eran las plumas.

Nos señalaron en la dirección correcta, se aseguraron de que llegáramos a donde queríamos ir y nos llevaron a casa a salvo «.

Quizás el logro más memorable entre muchos de Mission Control fue, por supuesto, poner al primer hombre en la luna.

Sin duda fue un punto culminante para Ed Fendell, quien trabajó en comunicaciones integradas.

En la mañana después del evento que hizo época, cuando los periódicos publicaron titulares: “Historia en tres palabras: ‘Eagle ha aterrizado’”, Fendell fue a desayunar a un restaurante local.

«Dos tipos entraron y se sentaron a mi lado. Uno de ellos le dijo al otro: ‘Sabes, aterricé en Normandía el Día D, pero nunca estuve más orgulloso de ser estadounidense que ayer cuando aterrizamos en la luna’ ‘. Entonces me di cuenta de lo que habíamos hecho «.

Tres de los astronautas del Apolo 13 de la NASA

Tres de los astronautas del Apolo 13 de la NASA (Imagen: PBS America / Getty)

Griffin, quien se desempeñó como director de vuelo de Mission Control de 1968 a 1982, dice que incluso ahora se le pone la piel de gallina cuando piensa en el momento del 20 de julio de 1969, cuando el Apolo 11 aterrizó en la superficie de la luna.

«La gente a menudo me pregunta qué recuerdo del Apolo 11, y lo que siempre me viene a la mente es el aterrizaje».

Mientras el módulo se acercaba a la superficie lunar, «Buzz hacía constantes llamadas sobre la altitud y la velocidad de descenso a Neil.

Luego, de repente, gritó, «recogiendo un poco de polvo». Cuando dijo eso, se me erizaron los pelos de la nuca.

«Quería decir que el motor está bajando y está soplando el polvo del lugar de aterrizaje donde lo va a dejar.

Recuerdo muy bien el aterrizaje, pero ya había tenido escalofríos corriendo por mi columna cuando Buzz dijo que estaba recogiendo algo de polvo. “Fue en ese momento que el aterrizaje lunar se hizo real.

Griffin era muy consciente del hecho de que él era parte de la historia en ese instante, pero también tenía un tremendo significado personal para él. «Por supuesto, conocíamos a esos muchachos extremadamente bien.

Neil’s, Buzz’s y nuestros hijos crecieron juntos, y vivíamos no muy separados.

«Así que había una gran sensación de familia. Saber que esos dos tipos que vivían calle abajo estaban a punto de aterrizar en la luna fue bastante impresionante.

Hizo que el Apolo 12 fuera aún más divertido. Pensamos: ‘Vamos de nuevo’. ¡Y lo hicimos! »

Esa sensación de asombro nunca ha disminuido para los hombres de Mission Control.

Gene Krantz, otro director de vuelo, recuerda ver al Apolo 8 hacer el primer viaje alrededor de la luna y pensar: «Dios, esto es hermoso.

No puedo pensar en ningún lugar en el que preferiría estar en toda mi vida que aquí en Mission Control «.

Las misiones lunares tienen una resonancia más profunda que la mera investigación científica.

Aprovechan el deseo humano universal e insaciable de ir con valentía a donde ningún hombre ha ido antes.

Griffin cree que «la necesidad humana de explorar lo que hay en el próximo horizonte está en nuestro ADN. Por eso se abrió el oeste americano.

Había 13 colonias en la costa este, pero finalmente la gente dijo: «Tenemos que averiguar qué hay en el oeste». Fue arriesgado y perdieron muchas vidas. Pero creo que está en el genoma humano querer explorar y descubrir qué hay ahí fuera que no conocemos. El espacio es un gran ejemplo de eso «.

Griffin, quien fue asesor técnico en la película Apollo 13 y también consultó sobre las películas Contact y Deep Impact, continúa que hubo ocasiones en Mission Control en las que se distrajo con las extraordinarias imágenes de alta definición enviadas desde la luna.

«Estaba muy ocupado y tenía cosas que hacer, pero no podía apartar los ojos de esas fotos.

En esos momentos, salió el niño pequeño que había en mí. Pensé: ‘No quiero trabajar, ¡solo quiero ver estas imágenes de la luna!’ »

Gerry Griffin de la NASA hoy

Gerry Griffin de la NASA hoy (Imagen: PBS America)

Entonces, ¿qué podemos aprender de Mission Control: the Unsung Heroes of Apollo?

Ciertamente, nos enseña algunas lecciones valiosas sobre la unidad. «Demuestra lo que la gente puede hacer cuando se junta y tira del mismo remo», reflexiona Griffin.

“Había muchas ideas sobre cómo hacer algo, pero una vez que elegíamos un camino, lo recorríamos y decíamos ‘hagámoslo’.

El documental también le enseña a la gente, ‘no te rindas’ «. Griffin concluye que, a pesar de muchos momentos preocupantes, solo tiene buenos recuerdos de su trabajo en Mission Control.

«Si bien hubo momentos serios, muchos de ellos, siempre sentí que no solo era un gran honor, sino también muy divertido trabajar allí.

Simplemente no había nada mejor que eso «. Bob Carlton, que trabajó en la consola» Control «al mismo tiempo, tiene recuerdos igualmente felices.

«Todos pensamos, ‘estamos haciendo historia’. Al darnos cuenta de eso, había un sentimiento de orgullo por lo que estábamos haciendo, y un gran sentimiento de gratitud por habernos tropezado en el momento adecuado.

Fue simplemente una oportunidad de oro para ser parte de ella «. Los astronautas también están muy agradecidos por el trabajo de Mission Control. Charlie Duke, quien en 1972, con solo 36 años, se convirtió en el hombre más joven en pisar la luna, dice: “Vi a los jóvenes, talentosos y experimentados en Mission Control hacer un trabajo sobresaliente.

«Siempre he dicho que no habría aterrizado en la luna si no hubiera sido por la experiencia de Mission Control. Son los héroes olvidados».

Dejaremos la última palabra al comandante Jim Lovell, interpretado por Tom Hanks en la película Apollo 13.

Incluso después de las experiencias traumáticas que tuvo en esa misión, amaba su trabajo y nunca perdió su sentido del humor.

Después de su regreso sano y salvo a casa, le dijo en broma al Control de la Misión que durante el aterrador silencio de seis minutos cuando el módulo lunar irrumpió en la atmósfera de la Tierra, los astronautas «pensaron que deliberadamente no hablaríamos contigo porque podría hacer una buena película. ¡estos días!»

Mission Control: The Unsung Heroes of Apollo sale en PBS America a las 7:10 pm esta noche

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