Ciencia

Dinosaurio momificado con piel intacta después de 67 millones de años

Un fósil de dinosaurio momificado cuya piel se conservó durante 67 millones de años ha llevado a la revelación de que las momias de dinosaurios pueden no ser tan raras como se pensaba anteriormente. Esta es la conclusión de un estudio de los EE. UU. de un Edmontosaurus de pico de pato herbívoro apodado «Dakota» que fue descubierto por primera vez cerca de la ciudad de Marmarth, Dakota del Norte, por un estudiante de secundaria en 1999. Según los investigadores, ser comido parcialmente interfirió con los procesos habituales de descomposición, lo que permitió que el cadáver de Dakota se secara, preservando la piel hasta que pudiera ser enterrado y fosilizado.

La autora del artículo y paleontóloga, la profesora Stephanie Drumheller-Horton de la Universidad de Tennessee Knoxville, dijo que los hallazgos sugieren que podría haber muchas más momias de dinosaurios por descubrir de lo que se creía originalmente.

Ella explicó: “Las momias completas o casi completas (esqueletos con tejidos blandos asociados) son bastante raras. Se han descrito formalmente menos de 20.

“Solíamos pensar que los restos debían protegerse de los carnívoros para que se produjera la conservación de los tejidos blandos.

“Por lo general, eso se explicó con un entierro rápido, en el momento de la muerte o inmediatamente después, pero la mayoría de las momias también se ven disecadas”.

La pregunta, dijo la profesora Drumheller-Horton, se convirtió en la siguiente: “¿Cómo se dejan los restos en la superficie el tiempo suficiente para que se sequen y al mismo tiempo se los protege de depredadores, carroñeros y descomponedores?

“Con nuestra investigación, la respuesta fue: no es necesario. El consumo incompleto por parte de los carnívoros puede ayudar a que la piel sobreviva más tiempo en el paisaje”.

En el caso de Dakota, el equipo no está seguro de qué mató exactamente al pobre dinosaurio, pero su carne momificada ha abierto una ventana a las criaturas que comieron su cadáver.

El Prof. Drumheller-Horton explicó: “Dakota es un fósil asombroso. Las heridas conservadas en su piel nos brindan detalles sobre lo que le sucedió después de su muerte que generalmente no podemos discutir sobre algo que vivió hace millones de años”.

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La profesora Drumheller-Horton quiso resaltar el importante papel de sus colegas Mindy Householder y Becky Barnes, quienes fueron las primeras en notar el daño en la piel del edmontosaurio momificado.

Los dos son preparadores de fósiles, posiblemente los héroes anónimos de la paleontología, que preparan especímenes para su estudio o exhibición extrayendo, limpiando y conservando fósiles.

Como señala el profesor Drumheller-Horton: «La preparación de fósiles es un paso muy importante en el proceso paleontológico, pero a menudo no recibe el crédito que merece».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista PLOS One.

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