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Desde América del Sur hasta el sudeste asiático, los barcos turísticos amenazan la vida silvestre

Los turistas que observan Iguana iguana desde barcos en América Latina pueden disfrutar de los bichos que mueven la cabeza furiosamente. Este extraño movimiento no son los reptiles asintiendo al ritmo de un reggaeton inaudito; en realidad, puede ser una señal de angustia, según un estudio reciente publicado en la revista Biotropica.

“Una de las funciones de mover la cabeza puede ser comunicar el peligro a [other iguanas]”, escriben los investigadores. “La actividad de los barcos podría provocar un comportamiento antidepredador, debido a su gran presencia y ruido fuerte, que podría percibirse como amenazante”.

Todd Lewis, ecologista de la Universidad del Oeste de Inglaterra en Bristol y coautor del artículo, trabajó en la Estación Biológica Caño Palma en Costa Rica durante varios años. Allí, vio que el tráfico de botes aumentaba constantemente para satisfacer a los turistas ansiosos por ver iguanas y otras especies. “Cuando solíamos tener dos o tres barcos agrupados”, dice, “comencé a notar que los animales desaparecían del borde ribereño”.

Ciertamente, algunas iguanas huyeron. Los que se quedaron podrían «mover la cabeza vigorosamente» o mostrar los colgajos de piel debajo del cuello conocidos como papadas, dice Elizabeth Rice, consultora ecológica y coautora del estudio. A pesar de su imagen algo humorística, este comportamiento podría tener implicaciones para el bienestar de la especie, agrega. Incluso huir al bosque cercano puede interrumpir el ritual de descanso de una iguana, lo que provoca letargo y una mayor vulnerabilidad a la depredación.

“Hay múltiples especies que potencialmente pueden verse afectadas de la misma manera. Simplemente no ha sido medido hasta ahora”, dice Lewis. Ese sentimiento adquiere mayor urgencia cuando se considera el resurgimiento del turismo internacional tras la pandemia de COVID-19. Según la Organización Mundial del Turismo de las Naciones Unidas, las llegadas de turistas internacionales a nivel mundial se duplicaron con creces en enero de 2022 en comparación con 2021. Estas circunstancias han obligado a algunos investigadores y funcionarios públicos a reconsiderar la forma en que se llevan a cabo las operaciones de ecoturismo.

monos rascadores

Mientras flota a lo largo del río Kinabatangan en Malasia, puede ver monos narigudos (Nasalis larvatus) descansando en las ramas o comiendo. Recientemente, los investigadores intentaron comprender cómo seis grupos diferentes de estos monos con apéndices peculiares reaccionan a los botes turísticos: aceleraban cerca, se movían lentamente y navegaban a distancia con una lancha a motor.

Turistas en un crucero en barco por el río Kinabatangan en Malasia. (Crédito: Magic Orb Studio/Shutterstock)

Cuando se movían cerca a gran velocidad, los monos se agitaban, se rascaban, se comportaban de manera agresiva unos con otros y huían a los bosques cercanos, dice Benoit Goossens, director del Centro de Campo Danau Girang y miembro del equipo de investigación.

Este comportamiento, concluyeron los investigadores, se debe al estrés. “Vimos que cada enfoque tenía más o menos un impacto en el comportamiento del mono narigudo”, dice Goossens. «Qué[ever] estaban haciendo actualmente, ya sea alimentarse, arreglarse o descansar, vimos que hubo un impacto”.

El mono narigudo está catalogado como una especie en peligro de extinción en la Lista Roja de la UICN. En términos de impactos potenciales sobre la especie, el estrés de los barcos que se acercan no se compara con otras amenazas que enfrentan, como la deforestación y la caza. No obstante, los hallazgos muestran que los barcos turísticos molestan a los monos.

“Actualmente tenemos estudiantes que buscan lo mismo con los elefantes”, agrega Goossens. “Esperamos encontrar algo muy similar”.

Ballenas en movimiento

Salir a una experiencia de observación de ballenas puede ser el pináculo de cualquier viaje. Caleta Chañaral de Aceituno, frente a la costa de Chile, es un lugar privilegiado para observar ballenas de aleta (Balaenoptera physalus) mientras se reúnen en masa para alimentarse. Pero al igual que con las iguanas que se balancean y los monos que arañan, estos gentiles gigantes no necesariamente disfrutan la experiencia de ser observados.

Leer más: Científicos filman un frenesí de alimentación de 150 ballenas de aleta

Macarena Santos-Carvallo, bióloga marina de la Universidad de Valparaíso, dirigió recientemente un estudio para monitorear la actividad de los rorcuales comunes. “Cuando llegaron los botes, vimos que las ballenas se movían más rápido que antes”, recuerda. Sus movimientos se volvieron más impredecibles; en lugar de dirigirse en línea recta, cambiaron de rumbo mientras estaban bajo el agua. Este movimiento zigzagueante y errático probablemente fue una táctica de evasión, explica Santos-Carvallo, pero cuando hubo más barcos presentes, las ballenas simplemente intentaron escapar.

Caleta Chañaral de Aceituno en Chile. (Crédito: Javier Rubilar/CC BY-NC 2.0/Flickr)

“El ecoturismo en general tiene consecuencias positivas, ya que brinda conocimiento sobre la vida silvestre y la importancia de los ecosistemas”, dice, aunque le preocupa que la presión continua de los barcos pueda alejar a las ballenas de sus sitios de alimentación preferidos.

Abordar el turismo

Cada uno de los investigadores mencionados está de acuerdo en que detener completamente el ecoturismo no es posible ni necesario. Más bien, debe llevarse a cabo de una manera que tenga en cuenta el impacto potencial sobre la vida silvestre.

Para limitar los impactos en las iguanas u otras especies afectadas de manera similar, por ejemplo, Lewis cree que reducir la cantidad de botes turísticos en los ríos y aumentar su distancia de los animales podría ayudar. “Solo se necesita un poco de organización y planificación humana para minimizar la cantidad de tiempo que los animales están expuestos a perturbaciones, particularmente en la temporada alta de turismo”, dice.

Goossens menciona un hallazgo clave del estudio de su equipo: los barcos pueden observar monos narigudos a unos 200 pies de distancia y causar una mínima perturbación. “La idea es sobre todo generar pautas, de modo que podamos encontrar un compromiso entre hacer felices a los turistas y también [ensuring that] los monos, los elefantes y todas las demás especies no están estresadas”, dice.

Sin duda, tales medidas contribuirían a una mejor experiencia integral tanto para la vida silvestre como para los turistas.

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