Planeta Tierra

Definición de la línea entre especies desaparecidas y extintas

En medio de una crisis de extinción, ¿cómo y cuándo se debe dar por perdida o extinguida una especie? Después de todo, no es una tarea fácil revisar cada rincón y grieta de la naturaleza en busca de criaturas perdidas. En un editorial reciente, publicado en la revista Oryx, los investigadores hicieron un llamado a una nueva forma de clasificar tales situaciones, e instaron a la comunidad conservacionista y a otros a unirse detrás de la búsqueda de especies perdidas que enfrentan una posible extinción.

Muchas de las especies relevantes se consideran «crípticas» o difíciles de encontrar, y tienen rangos increíblemente pequeños, dice Barney Long, Director de Estrategias de Conservación en Re:Wild y coautor del editorial. Además de eso, a menudo no son lo que uno consideraría una especie «carismática», sino más bien aquellos que rara vez captarían una segunda mirada en comparación con especies algo más atractivas, como el tigre.

Bagre perdido, hongos y más

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Tome el bagre gordo, por ejemplo, una especie endémica solo del lago Tota de Colombia, que se encuentra a casi 10,000 pies de altura en las montañas de los Andes. Como su nombre indica, el bagre gordo no va a ganar ningún concurso de belleza. Y la especie no ha sido vista en la naturaleza desde 1957.

Long también señala el gran hongo puma como otro ejemplo. Es nativo solo de la Cordillera de Nahuelbuta en Chile. Esta especie puede ser la única de su tipo y se describió por primera vez en 1988, pero nunca se ha vuelto a ver desde entonces.

“No mucha gente piensa que los hongos son particularmente interesantes”, dice Long. A menudo visto como una molestia o asociado con la suciedad en nuestra vida diaria, muchas especies de hongos en realidad juegan un papel esencial en los ecosistemas, empezando por ayudar a descomponer la materia muerta. “Estamos muy interesados ​​en utilizar las especies perdidas para promover la conservación de los hongos”, agrega Long.

Las dos especies anteriores se encuentran entre las 25 especies «más buscadas» de Re:Wild. Aunque pueden ser los más buscados, hay cientos más que también merecen atención de conservación, dice Long.

“Las especies son los bloques de construcción fundamentales de los ecosistemas y si no protegemos los bloques de construcción individuales de esos ecosistemas, esos ecosistemas eventualmente colapsarán”, dice. “Por lo tanto, es absolutamente crítico que impidamos la extinción de especies”.

Tom Martin, un científico conservacionista del zoológico de Paignton en Inglaterra, está de acuerdo en que encontrar especies perdidas es importante, particularmente dado que se prevé que las extinciones aumenten en los próximos años. A pesar de eso, sin embargo, hay reticencias a declarar especies extintas. Solo 309 vertebrados terrestres están catalogados oficialmente como extintos, pero unos 562 se consideran perdidos, según su investigación.

Desaparecido vs. Desaparecido

Martin señala la controversia en curso que rodea al pájaro carpintero de pico de marfil para demostrar la tensión y la vaguedad entre la terminología desaparecida y la extinguida.

El último avistamiento confirmado de esta ave fue en 1944. El año pasado, las autoridades estadounidenses declararon el fin de la existencia del ave con una rara declaración oficial de extinción. Hay, sin embargo, quienes afirman que esta decisión fue prematura.

«Vamos a tener miles de especies desapareciendo misteriosamente en las próximas décadas con seguridad», dice Martin. “Cuanto más tiempo lo dejes, peor será este problema de especies desaparecidas”.

Para controlar el problema de las especies que desaparecen, Long cree que debería haber una forma nueva y consistente de clasificar estas especies, así como esfuerzos concertados para encontrarlas. Para tener una idea de cómo funcionaría su sistema, considere el panda. Si todos los pandas desaparecieran de la faz de la Tierra y nadie viera uno durante más de cinco años, se consideraría “desaparecido”. Solo avanzaría a «perdido» si no se hubiera visto durante más de 10 años, podría clasificarse como «perdido hace mucho tiempo» cuando alcance los 50 años.

Aunque la desaparición del panda sin dejar rastro puede parecer poco probable, es una realidad que enfrenta a cientos de criaturas y plantas. La organización de Long, Re:Wild, tiene una lista de más de 2100 especies que se consideran perdidas. Alrededor del 25 por ciento no se han visto en más de 100 años.

La terminología no es solo un ejercicio científico de semántica, sino un sistema intencional. Una vez que una especie se clasifica como desaparecida, podría actuar como una alarma de que pronto podría convertirse en una especie perdida, lo que desencadenaría esfuerzos de búsqueda por todas partes.

“Una vez que se encuentran las especies, salen de la lista”, dice Long. “Lo que no queremos que hagan es regresar a la lista para volver a desaparecer y luego volver a perderse. De hecho, queremos rastrear la progresión de las especies en esta escala”.

Todas las manos en el mazo

Sin embargo, fundamentalmente, dejando de lado la nomenclatura, Long quiere que los conservacionistas, investigadores, científicos ciudadanos y otros se involucren en la búsqueda de especies perdidas como el bagre gordo o el hongo puma grande.

“Vamos a encontrarlo, pongamos en marcha medidas de conservación y un programa de seguimiento y pongamos a la especie en el camino de la recuperación para que no se pierda”, añade Long. Si la especie sigue perdida a pesar de los esfuerzos de búsqueda, podría respaldar una declaración de extinción, lo que permitiría centrar los esfuerzos en otros lugares.

“Esperemos que este programa ayude un poco a marcar estas especies pasadas por alto que la gente simplemente no conoce y no les importa. Se trata de dar voz a los olvidados”, dice Long.

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