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Cuento de invierno: este delfín de cola protésica era más que una estrella de cine

Winter no tuvo una vida fácil al principio. Con solo unos meses de edad, el delfín nariz de botella se enredó en una trampa para cangrejos en una laguna en la Costa Nacional Cañaveral en Florida. La cuerda cortó la circulación de su cola durante algún tiempo antes de que un barco de pesca y un miembro del personal del Instituto de Investigación SeaWorld ayudaran a rescatarla en 2005.

La cola de Winter se perdió y tuvo que ser amputada. En muchos casos desafortunados, aquí es donde terminaría la historia. “Pero este era un pequeño delfín muy fuerte”, dice Kevin Carroll, vicepresidente de prótesis en Hanger Clinic, una compañía que fabrica prótesis y brinda atención ortopédica para humanos y, a veces, para animales.

Después del accidente, Winter fue enviado al Acuario Marino Clearwater cerca de Tampa. Fue entonces cuando Carroll y su equipo de protésicos de Hanger se involucraron.

Un desafío único

Carroll se especializa en la creación de prótesis para amputados. Las personas pueden perder extremidades de muchas maneras, ya sea una pierna entera o solo un pie. Los amputados también vienen en varios tamaños, formas, pesos y edades, lo que significa que Hanger tiene que adaptar cada creación a su usuario. Pero la gran mayoría de los casos que había tratado hasta ese momento eran humanos.

“Tuvimos que empezar de cero con el delfín”, dice Carroll. No obstante, abordó el desafío con una mente abierta.

Carroll y su equipo utilizaron un sistema de palas de resorte para la cola hecha de un compuesto de carbono. La prótesis le permitiría al delfín impulsarse a sí mismo a través del agua, dice. Pero surgió otro desafío en cómo unirían la cola artificial al cuerpo de Winter. Con las personas, a menudo hay alguna pieza de un muñón que se puede usar como base para la prótesis. Pero los delfines mueven toda la parte inferior de su cuerpo, de lado a lado y de arriba a abajo. El equipo no quería que Winter perdiera esa habilidad, por lo que necesitaban la hoja de resorte para poder rotar.

Finalmente, el equipo de prótesis usó un sistema de succión con un material similar a un gel que se adhería al torso de Winter usando una especie de manga. La manga actúa de manera similar a la forma en que no puede quitarse fácilmente un guante de goma si lo agarra con un dedo. “Eso se mantuvo en su lugar bastante bien”, dice Carroll. Pero también tenían que asegurarse de que la piel no se desgarrara gradualmente de la piel del delfín. “Queríamos que fuera súper suave y súper elástico”, dice Carroll.

Una relación de por vida

Incluso después de que desarrollaron la cola, el trabajo del equipo estaba lejos de terminar. Winter tenía solo unos meses cuando hicieron el primero. Pero ella creció rápidamente. Cuando el delfín alcanzó la edad adulta, dice Carroll, medía aproximadamente cuatro pies de largo. Para el equipo de Hanger, esto significó construir una nueva cola protésica que se mantendría al ritmo de los cambios de su cuerpo de vez en cuando. Winter reconocía al equipo cuando llegaban al acuario y los saludaba a veces cuando llegaban.

“Es como un perrito”, dice Carroll. “Disfrutábamos cada aspecto, nunca lo vimos como un desafío”. En cuanto a la propia Winter, señala que no siempre parecía feliz, pero que «tenía más días buenos que malos».

Winter murió en 2021 debido a una infección gastrointestinal a la edad de 16 años. Pero su legado sigue vivo en más de un sentido. Para empezar, la historia de supervivencia de la vida real de Winter inspiró la película Dolphin Tale de 2011, con Morgan Freeman interpretando a un personaje inspirado en Carroll. (Winter, naturalmente, se interpretó a sí misma). En Tampa, era tanto una celebridad local como una atracción turística. Y el equipo de prótesis incluso nombró el gel que crearon para fijar la cola a su cuerpo, WintersGel, en honor al delfín. “Los avances tecnológicos realizados en su nombre con WintersGel continúan cambiando la vida de las personas que usan prótesis todos los días”, dice Kelsy Long, vocera del Clearwater Marine Aquarium.

Desde entonces, Carroll dice que ha trabajado con otros animales, salvajes y domésticos, desde una grulla canadiense que perdió una pata hasta tortugas marinas que perdieron una aleta. “Mientras que mi enfoque principal es restaurar la movilidad de nuestros pacientes humanos, trato de ayudar a nuestros amigos animales heridos de vez en cuando como puedo”, dice. Carroll también dice que ha trabajado con muchas personas con sus propios desafíos físicos que vinieron a Hanger después de visitar a Winter en el acuario.

Long agrega que millones de personas en todo el mundo se inspiraron en su historia. “El invierno siempre tendrá un impacto duradero en los veteranos, niños y adultos que experimentan pérdida de extremidades y diferencias en las extremidades”, dice Long. “Nos recordó que celebremos nuestras diferencias y que con perseverancia podemos superar cualquier desafío de la vida”.

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