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¿Cuándo descubrieron los primeros homínidos el fuego?

La capacidad de usar el fuego cambió para siempre el destino de la raza humana: para empezar, permitió a nuestros ancestros cocinar alimentos, lo que nos convirtió en comedores mucho más eficientes. En lugar de comer nueces y bayas todo el día, ahora podemos cocinar carne animal, que contiene mucho más aporte calórico. También usamos el fuego para hacer armas y herramientas más efectivas. Pero hay muchas cosas que no sabemos sobre cuándo los humanos se encontraron por primera vez con el fuego y su transición al uso diario efectivo.

Aún así, sabemos que nuestros parientes evolutivos estuvieron expuestos al fuego, o al menos conscientes de ello, hace unos dos millones de años, mucho antes de la llegada de los humanos modernos, dice John Gowlett, arqueólogo que se especializa en fuego humano en la Universidad de Liverpool. Esto fue alrededor de la época del Homo erectus, el primer homínido con proporciones humanas modernas.

“Al principio, los primeros humanos eran recolectores de fuego, lo que significa que sabían que el fuego podía ser beneficioso. Cuando lo encontraban en el paisaje, lo miraban o lo seguían”, dice Gowlett. Después de encontrarse con un incendio forestal natural, estos primeros humanos podrían haber vuelto a visitar el sitio para ver qué les había preparado la naturaleza.

Buscando fuego

En un artículo de revisión de 2016, Gowlett publicado en la Royal Society of Biological Sciences, afirma que el descubrimiento del fuego fue un proceso largo. «Los primeros homínidos, sin duda, habrían sido conscientes de los incendios, al igual que los chimpancés de la sabana en el presente», escribe. “Más que como un evento, el descubrimiento del uso del fuego puede verse como un conjunto de procesos que suceden a largo plazo”.

El siguiente paso después de la búsqueda de fuego habría sido extender los incendios que ya existían. Esto significa que estos primeros humanos no solo conocían el fuego, sino que también aprendieron a usarlo en su beneficio. Es posible que lo hayan usado para encender un palo o una rama, por ejemplo, y luego encender su propio fuego. «También podrían haber estado usando estiércol de animal carbonizado como combustible para incendios», dice Gowlett.

Además, los primeros humanos pueden haber usado sistemas de raíces de árboles enterrados, que se mantienen calientes durante días después de un incendio forestal, como una especie de horno natural. Es cierto que los científicos no saben exactamente cuándo sucedió esto, ya que el fenómeno es difícil de rastrear con evidencia arqueológica.

Hogares humanos primitivos

La evidencia de que los humanos hacen fuego ellos mismos (y cocinan más regularmente con ellos) sugiere que comenzó hace unos 800.000 años, y algunos investigadores especulan que comenzó hace 1,5 millones de años. Es alrededor de esta época que los humanos comienzan a cocinar y se reúnen alrededor del fuego.

Una vez que los humanos comenzaron a cocinar regularmente, la morfología de nuestros intestinos y dientes comenzó a cambiar para adaptarse mejor a los alimentos cocinados, según el antropólogo de Harvard Richard Wrangham. Wrangham argumenta que una vez que los humanos vivían en la sabana africana en lugar de en los árboles, aprendieron a comer y cocinar los alimentos disponibles: tubérculos subterráneos y carne de animales, los cuales son más fáciles de digerir cuando se cocinan.

Los humanos modernos, dice Gowlett, en gran medida no pueden vivir sin alimentos cocinados por mucho tiempo; es probable que sea una adaptación que solo se produjo después de que aprendimos a cocinar con fuego de manera eficaz.

humanos y neandertales

No solo los humanos usaban fuego con regularidad, dice Filipe Natalio, arqueólogo del Instituto de Ciencias Weizmann en Israel. Los neandertales probablemente estaban tan avanzados en su uso para cocinar y fabricar armas, dice, con los neandertales atendiendo sus llamas en Europa mientras que los humanos modernos cocinaban en África. Vinieron juntos y ambos estaban cocinando cuando estaban en el Levante, dice Natalio, refiriéndose al área del Mediterráneo oriental ahora cubierta por Israel, Líbano, parte de Siria y el oeste de Jordania.

Además, los arqueólogos han encontrado evidencia de esa era de herramientas sofisticadas hechas con fuego. Hace unos 400.000 años, tanto los humanos modernos como los neandertales utilizaban el fuego para producir cuchillas. Para entonces, también habían aprendido a controlar la temperatura del fuego para que las herramientas que fabricaban no explotaran con el calor directo de la llama. “Una vez que los humanos se mudaron de África al Levante, cazaban animales más pequeños que requerían cuchillas para quitar toda la carne”, dice Natalio.

A medida que la tecnología arqueológica moderna continúa evolucionando, los científicos pueden retroceder cada vez más en nuestra historia colectiva. Y según Gowlett y Natalio, los arqueólogos siguen encontrando sitios más antiguos que muestran que el fuego ha existido incluso más tiempo de lo que se pensaba. Teniendo en cuenta que los chimpancés son conscientes del fuego, tendría sentido que nuestros primeros parientes homínidos también lo fueran.

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