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Conoce a Ceratosaurus, la gran bestia con cuernos del período Jurásico

Tenía una cara que solo una madre podría amar. El Ceratosaurus es el tipo de dinosaurio que podría aterrorizarte en tus sueños: una boca llena de dientes afilados como navajas; un cuerno en la punta de su nariz; protuberancias córneas encima de cada ojo. Sus fósiles pueden ser escasos, pero esas características también los hacen reconocibles al instante.

Los especímenes de Ceratosaurus son realmente raros. De hecho, hasta décadas recientes, el único esqueleto intacto se encontraba en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural, dice Matthew Carrano, paleontólogo y curador de la Institución Smithsonian. Pero a pesar de eso, la especie ha causado una gran impresión en la cultura pop. “Tiene un cuerno que es único para un dinosaurio carnívoro, lo que le dio cierta personalidad”, dice Carrano. “Y, como resultado, ha aparecido en libros para niños, [the 1925 film] El Mundo Perdido y en Jurassic Park III”.

En comparación con otros carnívoros, particularmente Tyrannosaurus rex, la especie no solo era más rara, sino también más pequeña, dice Carrano. Los especímenes más grandes de Ceratosaurus son solo dos tercios del tamaño de un T. rex, capaces de alcanzar hasta 25 pies de largo y pesar casi 2,200 libras. (A modo de comparación, el T. rex alcanza un máximo de alrededor de 40 pies de largo). Sus patas no eran tan largas como las de otros carnívoros, lo que significa que probablemente no era muy rápido. Pero en otros aspectos, tiene sorprendentes similitudes con T. rex, incluidas sus patas de tres dedos, dientes afilados, extremidades anteriores rechonchas y postura erguida.

¿Cómo se compara con otros carnívoros?

Ceratosaurus vivió hace unos 150 millones de años en el Período Jurásico Tardío, la época que es famosa por los dinosaurios saurópodos de cuello largo como Brontosaurus y Diplodocus, así como por Allosaurus y Stegosaurus. Tenía una cola musculosa de gran tamaño que podría haber sido buena para nadar; los científicos creen que pudo haber sido un depredador acuático, muy parecido a los cocodrilos que vivieron en la misma época.

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No podemos saber con certeza qué comía Ceratosaurus en su entorno, pero sabemos por sus dientes de cuchillo que probablemente cortaba y cortaba en cubitos a su presa. Por el contrario, los dientes del tiranosaurio rex eran largos y voluminosos, lo que lo hacía más capaz de morder huesos, dice Carrano. “La cabeza y los pies fueron probablemente las principales herramientas para atrapar y matar cosas”, dice.

A diferencia de otros carnívoros colosales que una vez vagaron por la Tierra, Ceratosaurus no fue uno de los dinosaurios vivos más grandes de su época, dice Carrano. Como resultado, «no se alimentaba de saurópodos gigantes». Lo más probable es que estuviera comiendo animales más pequeños. Y al igual que los carnívoros de hoy, probablemente fue tras presas jóvenes, viejas y enfermas que eran más fáciles de atrapar. Tampoco hay evidencia de que fuera un depredador especializado que viviera de un tipo de alimento, agrega Carrano.

Si bien los especímenes son raros, los fósiles se han encontrado principalmente en los EE. UU. en lugares como Colorado, Utah y Wyoming. También se han encontrado fósiles de una especie similar, o incluso un Ceratosaurus, en Portugal. A finales del Jurásico, Europa habría sido empujada contra el este de los EE. UU. como parte del supercontinente de Pangea, por lo que no es imposible imaginar que algunos restos de dinosaurios terminaron al otro lado del estanque.

¿Por qué se extinguió?

Ceratosaurus no estuvo entre los últimos dinosaurios, aquellos que habrían sido víctimas del asteroide que se estrelló contra nuestro planeta hace unos 66 millones de años. Los científicos aún no saben exactamente por qué se extinguió. Pero tienen algunas pistas, según Scott Persons, curador jefe del Museo de Historia Natural Mace Brown en Charleston, Carolina del Sur. Uno de los cuales es el hecho de que Ceratosaurus vivió junto a su compañero carnívoro Allosaurus, que era más rápido, más grande y mejor equipado para cazar grandes saurópodos. Como resultado, dice Persons, “la competencia podría haber sido un factor”. Pero también podría haberse extinguido naturalmente: muchos dinosaurios desaparecieron a medida que surgían nuevas especies durante el Período Jurásico.

Aún así, hay muchas cosas sobre Ceratosaurus que no sabemos, dice Persons. No sabemos qué tan adaptado acuáticamente estaba, o si cazaba regularmente en el agua. Tampoco sabemos qué tan social era en comparación con sus contemporáneos como el Allosaurus. ¿Y ese distintivo cuerno nasal que ha reinado tan prominentemente en la cultura popular? Bueno, eso también es un misterio. Los paleontólogos todavía no saben si se usó como arma contra otros dinosaurios (algunos consideran que esta teoría es poco probable) o si fue solo para ornamentación.

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