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Con 45.500 años de antigüedad, esta antigua pintura rupestre nos habla de los primeros humanos

Este artículo se publicó originalmente el 16 de abril de 2021.

En 2018, el investigador Maxime Aubert y su equipo se aventuraron en un valle oculto a una hora a pie de la carretera más cercana en la isla indonesia de Sulawesi, que parece una araña. Acababan de dormir en el porche de la granja de arroz de una familia local después de unos vasos de ballo, un alcohol de palma de azúcar fermentado por el que la zona es famosa.

Al otro lado del valle, Aubert, arqueólogo y geoquímico de la Universidad de Griffith en Queensland, Australia, pudo vislumbrar la cueva de Leang Tedongnge. El equipo viajó para verlo después de escuchar los informes de Basran Burhan, un arqueólogo indonesio. Aubert, que estudia el arte rupestre antiguo, había estudiado previamente lo que posiblemente eran los ejemplos hechos por el hombre más antiguos del mundo que datan de hace 44 000 años, pero, como aprendería más tarde, el arte aquí en Leang Tedongnge se remontaría incluso más atrás.

Poco después, Aubert y sus colegas entraron en la cueva de Leang Tedongnge, que la familia cercana usaba para almacenar equipos agrícolas. Justo encima de una pequeña repisa en el interior, encontraron un dibujo de tres cerdos pintados en ocre rojo, que se muestran con abundante pelo y verrugas. Sobre los cerdos aparecieron dos plantillas de manos de personas. La ilustración puede haber representado una pelea, dice Aubert.

Los habitantes de la zona ni siquiera sabían que existían. De hecho, pensaron que alguien se había colado durante la noche y había dejado algunos grafitis. “El arte rupestre está ahí, en la parte de atrás del arrozal de alguien”, dice. «Hay tanto de eso».

Tan intrigante como las propias imágenes, Aubert miró de cerca la calcita que se había acumulado en una de las patas de los cerdos. La datación por isótopos de la serie de uranio de la calcita reveló que tenía al menos 45.500 años, lo que la convierte en el arte rupestre humano más antiguo del mundo descubierto hasta ahora.

Esta revelación fue sorprendente porque los investigadores habían encontrado previamente el arte rupestre más antiguo en Europa. Sitios como la cueva Chauvet de Francia, de 30.000 años de antigüedad, son famosos por sus caballos superpuestos, grupos de rinocerontes y otros grupos de animales. En los últimos años, Aubert y otros arqueólogos han hecho retroceder el reloj en los inicios del arte humano, con una serie de descubrimientos de alto perfil en Indonesia en las últimas décadas.

Sin embargo, una vez que se encuentra, interpretar los dibujos rupestres puede ser complicado porque es imposible entrar en la mente de los artistas originales. Pero los investigadores han propuesto una serie de teorías explicativas, que incluyen todo, desde el desarrollo de la narración temprana hasta las raíces de la espiritualidad. La datación del arte también puede revelar una línea de tiempo del desarrollo cultural temprano de nuestros antepasados, uno de los rasgos clave que más tarde permitió que nuestra especie tuviera éxito. “El arte rupestre es una ventana íntima al pasado”, dice Aubert.

¿Doodles o narrativa antigua?

Es difícil determinar el significado del arte rupestre primitivo: no podemos entrar en la cabeza de las personas que lo hicieron, y no están ahí para decírnoslo.

Cierta evidencia muestra que los neandertales pueden haber dibujado plantillas a mano en cuevas españolas desde hace unos 65.000 años, aunque Aubert dice que esta datación está en disputa, y puede ser mucho más joven y no de los neandertales en absoluto. Y es posible que el garabato en forma de zigzag más antiguo que se conoce no provenga de los humanos modernos, sino de nuestros antepasados, el Homo erectus, en una concha de mejillón hace unos 500.000 años. Pero qué constituye exactamente el arte sigue siendo una pregunta abierta.

“Probablemente, la respuesta es que, en el arte más primitivo, la gente no sabía lo que estaba haciendo”, dice Iain Davidson, profesor jubilado de arqueología en la Universidad de Nueva Inglaterra en Australia.

La mayoría de los bocetos antiguos tanto en Europa como en Indonesia involucran grandes mamíferos o plantillas de mano. El primero puede haber representado algunas de las especies que la gente cazaba, pero muchos de los otros animales de presa que se encuentran en los depósitos arqueológicos no se incluyeron en estas imágenes. Por lo tanto, estas formas específicas pueden haber sido importantes en algún sentido espiritual, dice Aubert. Además, las huellas de las manos podrían haber sido una forma en que las personas alguna vez se identificaron.

No es hasta hace unos 20.000 años, en el apogeo del último máximo glacial, que los humanos aparecieron más en las pinturas. Si bien no está claro por qué, Aubert dice que debe haber habido un impulsor global para esto, posiblemente relacionado con el cambio climático.

La primera escena narrativa puede haber llegado con Leang Bulu’ Sipong 4, una cueva descubierta en 2017 que Aubert ha estudiado desde entonces. También ubicado en Sulawesi, este arte tiene al menos 43.900 años y muestra una serie de figuras híbridas de animales y humanos cazando cerdos. “Es la primera evidencia de la narración”, dice Aubert. “La escena narrativa fue especial porque nunca había visto algo así”.

Él compara esto con otras figuras antropomórficas tempranas, como la figura tallada en marfil del hombre león que data de hace entre 35,000 y 40,000 años y que se encontró en la cueva de Hohlenstein-Stadel en Alemania. Esto nos muestra que los artistas no solo contaban historias en ese momento, sino que también concebían cosas que en realidad no existían en el mundo real. “Esa es la raíz del pensamiento religioso”, dice Aubert.

Algunos investigadores afirman que estas figuras híbridas de animales y humanos representan creencias chamánicas. Pero Davidson cree que no se puede usar una pincelada tan amplia cuando se examinan dibujos antropomórficos, y no todo debería ser tan generalizado. Para él, figuras como la talla del león podrían representar rituales, como personas disfrazadas de animales mientras cazan. Aún así, dice, es difícil decirlo con certeza.

¿Más para descubrir?

En general, hay dos formas de pensar sobre la difusión del arte rupestre. Una es que comenzó en una sola región y se extendió gradualmente a otros continentes. Si los descubrimientos actuales representan las versiones más antiguas reales, significaría que el arte rupestre se originó en Indonesia hace al menos 45 000 años y luego llegó a Europa durante los siguientes 10 000 años.

Por el contrario, algunos arqueólogos creen que el arte rupestre puede haberse desarrollado de forma independiente en múltiples áreas simultáneamente. Davidson suscribe esta creencia, sugiriendo que las diversas tradiciones se desarrollaron en Indonesia y Francia sin ninguna conexión. Y es probable que haya mucho más por descubrir, dice.

Después del descubrimiento de la cueva de Altamira en España a fines del siglo XIX, los investigadores se fijaron en el arte rupestre europeo. En el último siglo más o menos, Francia en particular ha recibido una cantidad significativa de atención. “Tendemos a poner demasiado énfasis en las cuevas francesas”, dice Davidson. «Hay 120 de ellos, no es un gran número dado el tiempo que la gente los ha estado buscando».

Las cuevas de Indonesia, sin embargo, fueron revelaciones relativamente nuevas. Dado que Aubert y sus colegas solo fecharon la calcita que se formó sobre el arte en lugar del ocre en sí, las pinturas en sí podrían ser mucho más antiguas. Sabemos que los humanos modernos llegaron a Australia hace unos 65.000 años, y que probablemente llegaron a través de Indonesia (después de expandirse desde África por el Medio Oriente). Es posible que el arte rupestre se haya desarrollado en el camino, o que las muestras anteriores en África no hayan sobrevivido, o aún no se hayan encontrado.

Hasta el momento, solo unos pocos grabados descubiertos datan de una época significativamente lejana en África, incluida la cueva del Apolo 11 en Namibia, que contiene algunas losas con dibujos de animales de hace 30.000 años. Pero podría haber muchos otros por ahí. Las cuevas africanas deben tomarse en serio, dice Davidson.

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