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¿Cómo te entiende tu perro?

Tu perro podría entender más de lo que crees. Están los cachorros maravillosos que aparecen en las redes sociales y que memorizaron una lista interminable de juguetes y trucos, pero no son los únicos caninos inteligentes que existen. Incluso la mascota familiar promedio tiene la capacidad de aprender hasta unas 90 palabras o frases humanas, y los perros más inteligentes pueden aprender hasta unas 200, según un estudio.

Pero esto plantea una pregunta. Los perros no tienen un idioma. Los lobos no se dan direcciones ni recitan poesía. ¿Qué captan exactamente los perros cuando tratamos de comunicarnos con ellos? Los investigadores han intentado responder a esta pregunta durante años y las investigaciones recientes nos están acercando.

Procesamiento de la emoción y el habla

Recientemente, los científicos comenzaron a usar máquinas de escaneo como MRI para mirar más allá del comportamiento y dentro del cerebro canino. En 2020, los científicos entrenaron a 12 perros domésticos para que permanecieran quietos dentro de la cámara de prueba de una resonancia magnética. Luego reprodujeron una grabación de un entrenador elogiando al perro, diciendo palabras inteligentes o bien hechas, o neutrales. El entrenador también varió su tono entre entusiasta y neutral.

Los científicos descubrieron que, cuando el perro escuchaba las palabras del humano, varias partes de su cerebro se iluminaban. Se activaron partes de la corteza, donde estaban procesando la información inherente a las palabras. Pero otras partes de la subcorteza parecieron conectarse primero, donde estaban procesando la información emocional en el tono del entrenador, de manera similar a como los humanos procesamos el habla.

Mientras tanto, otros estudios han investigado qué sucede si un perro escucha una palabra que no conoce o incluso qué sucede cuando el perro ve imágenes de sus cuidadores o extraños. Las áreas del cerebro responsables de la emoción, el apego y la recompensa se activaron cuando vieron imágenes de personas.

Señales no verbales

El estudio del cerebro revela que los perros parecen procesar tanto la información como la emoción detrás del habla humana, pero los estudios también han encontrado que los perros son maestros en captar señales no verbales. Los investigadores muestran que los perros pueden elegir el lenguaje corporal, por ejemplo, así como las expresiones faciales.

Y los perros son especialmente buenos para leer gestos como señalar. Los experimentos en los que los humanos señalan un recipiente con una golosina o un juguete adentro han demostrado que los perros pueden captar rápidamente señales no verbales, dice Monique Udell, especialista en comportamiento animal de la Universidad Estatal de Oregón. Incluso pueden descubrir movimientos novedosos, como señalar con los dedos de los pies en lugar de con los dedos.

Por supuesto, el grado en que un perro puede captar estas señales depende de cómo las den los humanos. Los gestos más grandes y obvios pueden capturar fácilmente la atención de un perro (la voz del perro, «¿quién es un buen chico?» puede funcionar). También puede depender de quién le esté hablando al perro, dice Udell. Un perro puede captar más fácilmente las señales sutiles de un humano que conoce bien, en comparación con un extraño.

“No todos los perros responden tan bien a ciertos tipos de gestos como a otros”, dice Udell. Algunos pueden responder mejor a los sonidos, mientras que otros son más visuales u olfativos. “Cada perro es diferente. Incluso en la investigación, se ve eso”.

La genética puede explicar la sensibilidad de un perro individual a los gestos. En 2021, investigadores, incluido Evan MacLean de la Universidad de Arizona, descubrieron que los cachorros de tan solo ocho semanas de edad con poca exposición a los humanos pueden entender cómo señalar. Pero también descubrieron que, al observar las diferencias entre un cachorro y otro, los factores genéticos contribuyeron a casi la mitad de la diferencia en su capacidad para entender cómo señalar, dice MacLean. Más investigación podría ayudar a los científicos a comprender cómo evolucionaron los perros junto con los humanos o por qué ciertas razas son más o menos adecuadas para aprender muchos comandos.

Teoria de la mente

Todavía hay algunas preguntas importantes sin respuesta sobre cómo nos entienden los perros. La más grande es: ¿pueden los perros reconocer que los humanos tienen mentes como las suyas? Los investigadores llaman a esto la ‘teoría de la mente’.

Por ejemplo, si un dueño señala un juguete escondido y dice su nombre, ¿puede el perro entender que el humano sabe dónde está ese juguete? ¿O el perro simplemente sigue las señales del humano, sin saber qué encontrará allí?

Los investigadores encontrarían una respuesta a este monumental, pero desafortunadamente, este tipo de trabajo es difícil de hacer. Y los experimentos para encontrar evidencia de esto pueden ser complicados de diseñar, dice MacLean. Sin embargo, algunos estudios han ofrecido pistas. En un experimento publicado en 2012, los investigadores colocaron perros en una habitación oscura con un humano. Los perros parecían más reacios a escabullirse de una golosina cuando había un foco de atención sobre ella, lo que sugiere que, de alguna manera, podrían haber sabido que el humano podía verlos robarla. Otros estudios han encontrado resultados similares.

Sin embargo, esto no ha resuelto la cuestión, y el tema todavía se debate activamente tanto en perros como en otros animales.

MacLean dice que también es importante recordar que las mentes animales pueden no coincidir exactamente con las humanas. Una especie no humana puede tener algunos componentes de una teoría de la mente, por ejemplo, pero no otros.

“Hay diferentes tipos de inteligencia y los humanos son muy inteligentes”, dice MacLean. “Pero hay otros animales que son muy inteligentes en formas en que los humanos no lo son”.

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