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¿Cómo saben los animales cuáles son sus depredadores?

Es una escena documental sobre la naturaleza por excelencia: un animal desprevenido, por ejemplo, una cebra, un lagarto o una foca, es visto por un león, un halcón o un tiburón hambrientos. De repente, el depredador ataca y comienzan una persecución a alta velocidad. Pero, ¿cómo reconoce la presa a su enemigo y entiende que representa un riesgo?

Los animales pueden identificar a sus depredadores basándose en una combinación de instinto y experiencia. Al estudiar estas interacciones entre depredador y presa, los científicos pueden revelar estrategias para la conservación y el manejo de especies invasoras.

Instinto asesino

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Muchas especies confían en las señales sensoriales para saber que hay un depredador cerca. Estas señales se dividen en cuatro categorías amplias: señales visuales, táctiles, auditivas y químicas, según un artículo de Nature Education.

En general, diferentes animales de presa pueden reaccionar ante la vista de un objeto inminente, una nueva presencia o un movimiento repentino, todo lo cual podría indicar una amenaza. Algunas arañas y orugas pueden sentir las vibraciones de los pasos de un depredador cercano. Y las lapas antárticas, o Nacella concinna, una especie de caracol acuático, pueden distinguir el toque y la firma química de una estrella de mar depredadora del toque menos amenazante de una especie diferente de estrella de mar.

Pero estas señales no solo provienen del depredador en sí: «Curiosamente, a veces no tiene nada que ver con el depredador», dice Tracy Langkilde, ecologista evolutiva de la Facultad de Ciencias Eberly de la Universidad Estatal de Pensilvania y coautora del estudio. artículo. Por ejemplo, las llamadas de alarma de otras presas pueden desencadenar un comportamiento protector, como con las aves. Las señales químicas emitidas por un renacuajo atacado recientemente pueden alertar a otros del peligro, dice Langkilde. Y en un estudio de 2012, los peces payaso anaranjados juveniles identificaron a los no depredadores como amenazas cuando se les alimentó con una dieta de pescado, lo que sugiere que los peces payaso usan señales basadas en el olor para ver qué ha estado comiendo un depredador potencial.

Estas señales también se pueden aprender. En los programas de cría en cautiverio, los animales a veces son expuestos intencionalmente a estas señales para tratar de aumentar sus posibilidades de supervivencia una vez que son liberados en la naturaleza.

Amenazas distintivas

Sin embargo, para algunos animales, se necesita más práctica para reconocer a un depredador. Si los animales no comparten espacio con un carnívoro grande, no le temen tanto, según una investigación de Joel Berger, científico principal de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre.

Berger recuerda haber visto a un grupo de alces encontrarse con un lobo por primera vez en 1998, aproximadamente un año después de que los lobos fueran reintroducidos en el Parque Nacional Grand Teton en Wyoming. “Este lobo acaba de caminar hasta este alce de 250 libras. Y eso fue todo”, dice Berger. Su colega en ese momento especuló que el desafortunado animal había pensado que el lobo era un coyote grande, que era común en el área y no una amenaza para los alces adultos, dice. “Pero luego, después de un tiempo, el comportamiento de los alces cambió por completo. Estaban aprendiendo lo que era peligroso y lo que no lo era”.

Berger estudió cómo los alces, caribúes, alces y bisontes reaccionan a los sonidos de los depredadores en tres tipos de sitios diferentes: áreas donde los carnívoros estaban presentes, regiones donde se habían extinguido localmente y lugares donde habían sido repatriados.

En general, descubrió que las especies de presas en sitios sin depredadores no reaccionaban tanto a los sonidos: mostraban menos vigilancia, menos aglomeraciones por seguridad y una menor probabilidad de moverse a un lugar diferente. Sus hallazgos, publicados en Conservation Biology en 2007, demostraron que reconocer a un depredador no siempre es instintivo.

La experiencia también importa. Berger dice que las madres de alces que habían perdido crías por ataques de lobos estaban más atentas al escuchar los sonidos de lobos grabados que aquellas que habían perdido crías por otras cosas, como colisiones automovilísticas o inanición. En Alaska, las alces hembras que habían experimentado la depredación de sus crías respondieron moviéndose casi cinco millas para dar a luz al año siguiente. Esos ejemplos, dice Berger, muestran que los animales tienen la capacidad de aprender cuando se introduce un depredador. “Puede ser un poco ingenuo pensar que estas especies de presas no tienen la capacidad de adaptación para ajustar su comportamiento”, agrega.

Manejo de especies invasoras

Si bien algunos animales que Berger estudió aprendieron a identificar a sus depredadores, esas eran criaturas con las que habían evolucionado históricamente. ¿Pueden los animales aprender a identificar y defenderse de una amenaza completamente desconocida, como una especie invasora que nunca antes habían visto?

A veces, esa respuesta es no. En las islas, por ejemplo, un depredador invasivo podría simplemente tomar el control demasiado rápido para que las poblaciones nativas lo mantengan. En un análisis de 2013 de 41 islas del Pacífico, los investigadores encontraron que dos tercios de las especies de aves terrestres, excluyendo los pájaros cantores, se extinguieron entre su primer contacto con los humanos y la colonización europea. Hoy en día, especies introducidas como la mangosta en las islas hawaianas o la serpiente arbórea marrón en Guam amenazan la vida silvestre nativa.

Pero en ciertos casos, la evidencia sugiere que con el tiempo, las especies pueden aprender a frustrar nuevas amenazas. Los lagartos de cerca del este, por ejemplo, generalmente se enfrentan a depredadores que cazan visualmente, como las aves. Pero las hormigas de fuego invasoras representan un peligro que los lagartos no están equipados para evitar. “La mayor parte del tiempo, confían en su respuesta de defensa innata, que consiste en cerrar los ojos y quedarse muy quietos y pasar desapercibidos”, dice Langkilde. “Eso no funciona con las hormigas”. Tan solo 20 hormigas de fuego pueden matar a uno de estos pequeños lagartos en un minuto, dice ella.

Sin embargo, lentamente, las lagartijas están aprendiendo a reaccionar de manera diferente. Ahora, se retuercen y se rascan las hormigas de sus cuerpos. Para que toda una población se adapte de esta manera, lleva mucho tiempo, unas 40 generaciones, dice Langkilde. Eso es porque al moverse para defenderse de las hormigas, las lagartijas también alertan a las aves depredadoras de su presencia. “Es este tipo de compensación”, agrega.

Las relaciones depredador-presa son complicadas, especialmente cuando la actividad humana introduce criaturas que nunca deberían haber estado en un área. Pero al estudiar estas interacciones, los investigadores están creando un poco de esperanza. Aprender cómo los animales identifican una amenaza podría ayudar a los científicos a lidiar con los depredadores no nativos, dice Langkilde: «Puede darnos cierta capacidad para predecir los tipos de especies invasoras que tienen más probabilidades de tener el mayor impacto y determinar dónde debemos centrar nuestra atención». esfuerzos y gestión.”

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