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Cómo los nativos americanos dieron forma a la democracia estadounidense

Este artículo se publicó originalmente el 4 de julio de 2021.

Los Estados Unidos de América remontan sus raíces políticas a la Declaración de Independencia en 1776, pero para entonces, la democracia era una noticia vieja en el llamado “Nuevo Mundo”. Durante la Revolución Americana, miles de nativos americanos ya vivían bajo un sistema de gobierno que encarnaba muchos de los mismos ideales propugnados en Filadelfia en ese momento.

A medida que los padres fundadores comenzaron a crear una unión más perfecta desde cero, la Confederación Haudenosaunee de lo que ahora es el norte del estado de Nueva York continuó con la que había estado perfeccionando durante siglos, basada en una constitución oral conocida como la Gran Ley de la Paz. Esta carta, que data quizás de 1142, se basa en nociones de unidad, libertad e igualdad. Incluso prevé la separación de poderes y describe los procedimientos de juicio político. ¿Es una coincidencia que la democracia estadounidense surgiera en una tierra imbuida durante tanto tiempo de tales principios?

Algunos académicos ven estas similitudes con la Constitución de los EE. UU. como evidencia de que los Haudenosaunee, más comúnmente, pero incorrectamente, llamados iroqueses, ayudaron a moldear la naciente nación estadounidense. Doscientos años después, en 1988, el propio Congreso aprobó una resolución reconociendo así. «La confederación de las 13 colonias originales en una sola república estuvo influenciada por el sistema político desarrollado por la Confederación Iroquesa», dice, «al igual que muchos de los principios democráticos que se incorporaron a la Constitución misma».

Creando una Confederación

Si es cierto, algunos historiadores no están de acuerdo, entonces los estadounidenses modernos tienen una deuda no solo con la Grecia y Roma democráticas y los filósofos de la Ilustración, sino también con las personas que habitaron el noreste de Estados Unidos mucho antes de que llegaran los europeos. Los británicos se refirieron a ellos como las Cinco Naciones: Mohawk, Oneida, Onondaga, Cayuga y Seneca. (Una sexta tribu, la Tuscarora, se unió a principios del siglo XVIII).

Colectivamente, se llaman a sí mismos Haudenosaunee (pronunciado hoe-dee-no-SHOW-nee), o «gente de la casa comunal». No está claro cuándo se unieron bajo ese nombre, pero algunos de los primeros relatos europeos dan fe de la alianza. Según la leyenda, las cinco tribus lucharon entre sí durante mucho tiempo hasta que un hombre conocido como el Pacificador, junto con un hábil orador llamado Hiawatha, los convenció a todos de abrazar la Gran Ley de la Paz.

La bandera de la Confederación Iroquesa. (Crédito: Louis.Roth/Shutterstock)

La Gran Ley, que consta de 117 reglas grabadas en sartas de cuentas de wampum, fue diseñada para ayudar a los Haudenosaunee a vivir en armonía. Además de otorgar a la comunidad el poder de elegir a sus propios líderes, un derecho que, en ese momento, puede haber sido único en el mundo, incluso describe el carácter ideal de esos líderes: servidores en lugar de señores. “Sus corazones estarán llenos de paz y buena voluntad”, dice el artículo 24, “y sus mentes llenas de anhelo por el bienestar del pueblo de la Confederación”.

Los colonos toman nota

La Gran Ley formó la base de una confederación lo suficientemente estable como para perdurar durante siglos (de hecho, hasta el día de hoy). A fines de la época colonial, los Haudenosaunee eran el poder preeminente en la región, y hay algunas pruebas de que los revolucionarios estadounidenses prominentes estaban familiarizados al menos con los conceptos básicos de su gobierno.

En un ejemplo notable, Benjamín Franklin publicó un discurso de 1744 del jefe onondaga Canassatego, en el que este último instó a las colonias a seguir el camino de su pueblo. “Recomendamos de todo corazón la Unión y un buen Acuerdo entre ustedes nuestros Hermanos”, dijo. «Nunca estés en desacuerdo, pero mantén una estricta Amistad el uno con el otro, y así tú, así como nosotros, seremos más fuertes». El mismo Franklin escribió más tarde (en términos increíblemente racistas) que “si seis naciones de salvajes ignorantes fueran capaces de formar un plan para tal unión”, seguramente las colonias podrían hacer lo mismo.

Sentimientos similares surgieron en debates posteriores sobre la independencia estadounidense, durante el Plan de Unión de Albany en 1754 e incluso en la Convención Constitucional de 1787. Algunas de las palabras de James Wilson parecen reflejar el consejo de Canassatego, y John Adams hizo referencia a los gobiernos nativos en A Defense of the Constituciones de Gobierno de los Estados Unidos de América, el estudio de teoría política en tres volúmenes que preparó en vísperas de la convención.

Algunas características de la filosofía de Haudenosaunee sobreviven explícitamente en la América moderna y convencional. Hasta el día de hoy, el Gran Sello de la nación, que se muestra en el reverso del billete de $1, lleva un águila con un haz de 13 flechas en sus garras. La imagen era originalmente una metáfora de Haudenosaunee en la que cada flecha representaba una tribu: cualquiera por sí misma es débil, pero juntas no se pueden romper.

Conexiones como estas han llevado a muchos a estar de acuerdo en que, como escribe Bruce Johansen en Forgotten Founders: How the American Indian Helped Shape Democracy, los pueblos nativos “desempeñaron un papel clave en el nacimiento ideológico de los Estados Unidos”.

Una herencia democrática más amplia

Otros hechos sugieren que la influencia fue más sutil. Por un lado, no está claro que los padres fundadores tuvieran más que una vaga comprensión de cómo los Haudenosaunee dirigían su sociedad. Y el estilo de gobierno descrito en la Constitución de los EE. UU. difiere de la Gran Ley en aspectos cruciales, sobre todo en el rechazo de los roles de liderazgo hereditarios y la exclusión de las mujeres del proceso electoral.

La antropóloga de la Universidad de Temple Elizabeth Tooker, escribiendo en la época de la resolución del Congreso, cuestionó el vínculo que afirma. Dudó que los delegados de la Convención Constitucional “habrían propuesto un sistema en el que solo sus familiares pudieran convertirse en miembros del Congreso, y un sistema en el que cada legislador fuera elegido por una pariente cercana del titular anterior del cargo”.

Obviamente no propusieron tal sistema. Pero algunos expertos argumentan que si Haudenosaunee no inspiró la estructura específica de las instituciones políticas estadounidenses, es posible que aún hayan ofrecido una guía abstracta. Como escribe Charles Mann en 1491: Nuevas revelaciones de las Américas antes de Colón, «Los redactores de la Constitución, como la mayoría de los colonos en lo que se convertiría en los Estados Unidos, estaban impregnados de ideales indios e imágenes de libertad», incluso si no lo hicieron. esforzarse por emular los detalles de la gobernanza indígena.

Sin duda, los arquitectos de EE. UU. tomaron prestado de pensadores europeos como John Locke y Montesquieu, así como de experimentos políticos a lo largo de la historia. Pero tal vez, como sugiere el erudito nativo americano Gregory Schaff, «el reconocimiento de las democracias indígenas americanas ilumina una comprensión más amplia de la herencia democrática original de Estados Unidos».

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