Ciencia

Cómo la jirafa obtuvo su cuello largo: el alargamiento hizo que sus cabezas fueran mejores armas

Si bien el proceso exacto que condujo a la evolución del cuello largo de la jirafa ha sido incierto durante mucho tiempo, siempre se supuso que el impulsor era la evolución para alcanzar el follaje alto. Sin embargo, este puede no ser el caso, según ha propuesto un nuevo estudio, con la capacidad de mordisquear la parte superior de los árboles quizás más como un beneficio incidental. En cambio, los investigadores han propuesto que las jirafas desarrollaron cuellos largos para tener mejores armas en los contenidos de cortejo, basándose en un ancestro antiguo que tenía un «casco» en forma de disco en la cabeza que usaban para golpearse la cabeza entre sí.

En su estudio, el paleontólogo profesor Tao Deng del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados (IVPP) en Beijing y sus colegas estudiaron una especie de jirafo de apariencia extraña llamada Discokeryx xiezhi.

En particular, el equipo analizó los restos fosilizados de D. xiezhi, incluido un cráneo completo y cuatro vértebras del cuello, que fueron desenterrados en el margen norte de la cuenca Junggar en la región noroccidental china de Xinjiang.

Según los investigadores, los especímenes datan de hace unos 17 millones de años, durante la época del Mioceno temprano.

El profesor Deng dijo: «Discokeryx xiezhi presentó muchas características únicas entre los mamíferos, incluido el desarrollo de un gran osicono en forma de disco en el medio de su cabeza».

Los osiconos son estructuras óseas cubiertas de piel, superficialmente similares a cuernos, que se pueden encontrar en las cabezas de las jirafas modernas y los okapis machos.

De hecho, el antiguo jirafoide recibe su nombre de especie por la semejanza de su único osicono con el del “xiezhi”, una criatura de un solo cuerno de la mitología china.

El equipo observa que las vértebras del cuello de D. xiezhi son muy robustas y tienen las articulaciones más complejas de cualquier mamífero conocido entre la cabeza y el cuello y entre las vértebras.

Además, el análisis de los investigadores indicó que estas articulaciones complejas eran particularmente adecuadas para participar en impactos de cabeza a cabeza a alta velocidad, incluso más que los animales modernos como los bueyes almizcleros que están adaptados para golpear cabezas.

De hecho, dijo el equipo, D. xiezhi bien puede ser el vertebrado mejor adaptado a los impactos en la cabeza de toda la historia de la vida.

El autor del artículo y paleontólogo de vertebrados, el profesor Shiqi Wang, también de IVPP, dijo: “Tanto las jirafas vivas como Discokeryx xiezhi pertenecen a Giraffoidea, una superfamilia.

«Aunque sus morfologías de cráneo y cuello difieren mucho, ambos están asociados con luchas de cortejo masculino y ambos han evolucionado en una dirección extrema».

A continuación, los investigadores compararon las formas y tamaños de los cuernos de varios grupos de rumiantes, incluidos no solo los jirafas, sino también el ganado vacuno, los ciervos, las ovejas y los berrendos.

El equipo descubrió que la familia de las jirafas tiene diferencias de cuernos más extremas entre especies que otros grupos, lo que sugiere que las luchas de cortejo son más intensas y diversas en las jirafas que en otros rumiantes.

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Según los investigadores, D. xiezhi vivió durante una época en la que la Tierra era cálida y, en general, densamente boscosa, aunque la región de Xinjiang, donde vivía el antiguo jirafoide, era comparativamente más seca en el Mioceno como resultado del ascenso de la meseta tibetana hacia el sur. bloquear la entrada de vapor de agua.

El coautor del artículo y paleontólogo, el Dr. Jin Meng, del Museo Americano de Historia Natural, dijo: «Los isótopos estables del esmalte dental han indicado que Discokeryx xiezhi vivía en pastizales abiertos y puede haber migrado estacionalmente».

El entorno de los pastizales, explicó el equipo, habría sido más árido y menos cómodo que los entornos forestales disfrutados en otros lugares durante el Mioceno temprano.

En consecuencia, el comportamiento de lucha violenta de D. xiezhi puede haber sido impulsado por factores estresantes ambientales.

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Existía un entorno similar cuando el género Giraffa surgió por primera vez hace unos siete millones de años, explicaron los investigadores.

En este momento, la meseta de África Oriental también cambió de un entorno boscoso a un pastizal abierto, lo que habría obligado a los antepasados ​​directos de las jirafas a adaptarse en consecuencia.

Los investigadores proponen que los machos que se aparean desarrollaron una forma de atacar a sus competidores balanceando la cabeza y el cuello.

Fue esta lucha extrema, respaldada por la selección sexual, lo que condujo al rápido alargamiento del cuello de la jirafa durante un período de dos millones de años.

Y si bien esto habría hecho que las jirafas modernas fueran ideales para alimentarse del follaje alto, fue la competencia de cortejo provocada por la naturaleza desafiante de su entorno lo que llevó a su evolución extrema del cuello.

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Science.

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