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¿Cómo es un año en la Caldera de Yellowstone?

La caldera de Yellowstone es uno de los lugares más singulares de la Tierra. En ningún otro lugar encontrará tanta evidencia de erupciones volcánicas masivas combinadas con montones de fuentes termales modernas, lodazales y más. Ahora, son esas «erupciones volcánicas masivas» las que atraen la atención de la mayoría de la gente, tanto que cada pequeño contratiempo en la caldera puede llamar la atención de los medios.

Sin embargo, Yellowstone no está al borde de una erupción catastrófica. Para entender por qué, ayuda ver cómo es un año típico en Yellowstone (volcánicamente hablando). Cuando lo hace, rápidamente ve cuánto (y qué poco) está pasando durante un año determinado.

Afortunadamente para nosotros, el trabajo se ve facilitado por el informe anual de la actividad y la investigación en Yellowstone elaborado por el Servicio Geológico de EE. UU. El personal del Observatorio del Volcán de Yellowstone (ambos) presenta cuidadosamente todos los entresijos de los terremotos, el movimiento del suelo, la química del agua, la actividad de los géiseres y más. 2021 fue un año bastante promedio en la caldera, entonces, ¿cómo se ve eso?

En 2022, Yellowstone experimentó…

Una sección transversal del supervolcán debajo de Yellowstone ilustra la cámara de magma previamente conocida y el depósito de magma más profundo y mucho más grande descubierto a través de nuevas técnicas de imagen.

  • más de 2.700 terremotos. Eso es más que 2020 (pero no fuera del rango normal).

Estos terremotos fueron todos bastante pequeños, y el más grande solo alcanzó M3.6. La mayoría de los terremotos ocurrieron como partes de enjambres de terremotos (muchos pequeños terremotos en un área localizada durante un período corto). Ahora, miles de terremotos pueden parecer muchos, pero Yellowstone tiene un promedio de unos pocos miles de terremotos pequeños cada año, por lo que estamos dentro del rango normal. Además, muchos de estos terremotos (tal vez incluso la mayoría) están relacionados con fallas y vapor y agua calentados que se mueven bajo la superficie, no con magma.

  • hundimiento (movimiento del suelo que se hunde) en gran parte del piso de la caldera, levantamiento por primera vez en algunos años a lo largo del borde norte.

Una de las características que los vulcanólogos observan en muchos volcanes potencialmente activos es cómo sube y baja el nivel del suelo. Esto puede darnos pistas sobre si el magma está entrando o saliendo del sistema muchas millas bajo tierra. Sin embargo, las subidas y bajadas del suelo también pueden estar relacionadas con las aguas subterráneas y los fluidos calientes. En general, gran parte del suelo de la caldera continuó su viaje hacia abajo, hundiéndose de 1 a 2 pulgadas (3 a 5 cm) según lo medido por las estaciones de GPS en el área.

Dicho esto, un lugar que comenzó a subir un poco es el borde norte cerca de Norris Geyser Basin. Esa área experimentó un aumento de la superficie de aproximadamente 1/2” (1 cm), el primer levantamiento de este tipo desde 2016. Esta no es una noticia preocupante ya que toda el área experimentó un levantamiento a principios de siglo que elevó el suelo casi 5 pulgadas (12 cm) .

  • 27 toneladas métricas por día de dióxido de carbono emitidas en el área del Volcán de Lodo y 2,4-9,8 toneladas métricas por día de dióxido de carbono en la cuenca Norris Geyser.

Nuevamente, sin contexto, eso podría parecer mucho dióxido de carbono. Sin embargo, una planta de energía de carbón promedio puede emitir hasta 10 000 toneladas métricas por día, por lo que incluso un enorme volcán inquieto como Yellowstone no agrega nada a la atmósfera en comparación con las personas.

  • Hablando de energía, la energía radiativa geotérmica emitida por el área de Yellowstone (medida por Landsat-8) es de alrededor de 2,5 gigavatios.

En un momento dado, Yellowstone emite suficiente energía geotérmica (en forma de calor) para que Marty vaya y venga desde 1955. Este tipo de energía, creada por el magma a muchas millas de profundidad, es exactamente la razón por la cual los volcanes son tan atractivos como fuentes potenciales de energía. energía para reemplazar los combustibles fósiles.

Toda esta energía impulsa las características geotérmicas de Yellowstone, como las aguas termales, las ollas de barro, los géiseres y las fumarolas (respiraderos de vapor). Estas funciones tampoco son permanentes. En 2018, apareció una nueva área geotérmica cerca del lago Tern, mientras que otra se secó.

  • Los géiseres en el parque continuaron.

De acuerdo, ese no es el titular más emocionante, pero Steamboat Geyser, el géiser activo más alto de la Tierra, tuvo 20 erupciones durante el año. Eso es menos de lo que experimentó en 2020, por lo que tal vez esta reciente oleada de actividad en el géiser esté disminuyendo. Sin embargo, Sawmill Geyser vio su primera actividad en 4 años y medio.

todo sigue verde

Puede mirar toda esta acción en Yellowstone y pensar que el Observatorio del Volcán de Yellowstone podría estar nervioso al respecto. Tal vez en otro volcán todos los terremotos, el levantamiento y el calor podrían generar alertas, pero en Yellowstone, todo sigue igual. El USGS nunca elevó el estado de alerta en Yellowstone por encima de «verde», que es más o menos niveles de fondo para una caldera inquieta.

En algún momento, es probable que Yellowstone vuelva a actuar. Podría ser durante nuestra vida (aunque esto es muy poco probable) o podría ser dentro de decenas de miles de años. Incluso si entra en erupción, lo más probable es que sea una explosión hidrotermal o una erupción de un domo o flujo de lava en lugar de la explosión gigante que la mayoría de la gente asocia con Yellowstone.

De hecho, son los impactos del cambio climático los que podrían ser el mayor peligro en Yellowstone. La naturaleza única de Yellowstone significa que cada estruendo y eructo serán observados de cerca, pero nadie debería sentir mucho pánico por una de las áreas volcánicas más impresionantes del mundo.

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