Civilizaciones Antiguas

¿Cómo era la vida de las mujeres neandertales?

Si alguien te dice «Neandertal», ¿qué es lo primero que te viene a la cabeza? Si resulta que es una imagen de una persona tipo «cavernícola», no sería tan sorprendente. Una búsqueda rápida de imágenes arroja resultados que muestran principalmente neandertales machos, pero ¿qué pasa con las hembras de la especie? ¿Qué sabemos sobre ellos y cómo vivían?

¿Dejando el hogar?

Con una investigación limitada en el área, es difícil saber mucho sobre los primeros años de la vida de una mujer neandertal. Sin embargo, a la hora de avanzar hacia la edad adulta, existen algunas pistas.

Por ejemplo, hay una mutación de los neandertales presente en algunos humanos hoy en día que se cree que causa el inicio más temprano de la menarquia: el primer ciclo o período menstrual. Esto sugiere que las mujeres de Neandertal pueden haber comenzado sus períodos y alcanzado la madurez (al menos en el sentido reproductivo) a una edad más temprana de la que normalmente se observa en los humanos hoy en día.

A medida que crecieron, es posible que también hayan tenido compañeros o parejas sexuales. Si encontraron pareja, un pequeño estudio sugiere que las mujeres neandertales podrían haberse mudado de su propia comunidad a la de su pareja.

Los investigadores analizaron los genomas de individuos de Neandertal cuyos restos fueron encontrados en dos cuevas siberianas diferentes en busca de pistas sobre su organización social. Esto incluyó la secuencia de los cromosomas Y, que se transmiten de padres a hijos, pero también observaron el ADN mitocondrial heredado de la madre.

A partir de esto, descubrieron que había más diversidad en el genoma mitocondrial que en el ADN del cromosoma Y, lo que, según los investigadores, «se explica mejor por la migración femenina entre comunidades».

Sin embargo, el equipo sólo presentó los datos genéticos de 13 individuos; Se necesitarían más muestras para sacar conclusiones sólidas sobre si las mujeres neandertales se alejaron o no de sus comunidades originales.

Parto doloroso, pero es posible que hayan recibido ayuda

Independientemente de dónde terminaron quedándose, en algún momento muchas mujeres neandertales habrían terminado con un lindo (bueno, en esta parte estamos adivinando) pequeño bebé neandertal, aunque ahora sabemos que también podría haber sido medio homo sapiens. Incluso para los humanos actuales, la experiencia de tener un bebé puede ser una mezcla de cosas, pero ¿cómo era el parto para los neandertales?

Probablemente tan doloroso y difícil como lo es hoy, según investigadores de la Universidad de California en Davis y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva. Utilizando tomografías computarizadas, los investigadores crearon una reconstrucción virtual de una pelvis de neandertal; concretamente, el de una hembra encontrada en la cueva de Tabun.

La reconstrucción sugiere que el canal de parto de una mujer neandertal era bastante diferente al de un humano moderno; era más ancho de lado a lado y no se torcía. Esta falta de torsión indica que es posible que los bebés no hayan girado en el útero (aunque no todos están convencidos), aunque eso no significa que el parto fuera más fácil en aquel entonces.

Los bebés neandertales pueden haber tenido cabezas un poco más grandes y más largas, por lo que una cabeza de bebé grande más un área relativamente pequeña desde la cual ingresar al mundo habría igualado mucho.

Afortunadamente, es posible que hayan tenido gente a su lado para superarlo. Un estudio de 2019 propone que los neandertales tenían prácticas de atención médica y, según la autora principal, la Dra. Penny Spikins, eso podría haberse extendido a algo parecido a la partería.

“Es probable que hubieran tenido parto asistido; el papel que ahora atribuimos a las parteras”, afirmó Spikins en un comunicado. “Sin apoyo, probablemente no habrían podido sobrevivir al costo que la tasa de mortalidad de madres y bebés podría haber causado en sus comunidades”.

“La caza era de todos”

Más allá de dar a luz a la siguiente generación de neandertales, ¿cuál fue el papel de las mujeres dentro de sus comunidades? Aunque es difícil decirlo con certeza, la evidencia sugiere que puede que no haya sido tan diferente de los miembros masculinos de la especie.

En los fósiles de neandertales tanto masculinos como femeninos se han encontrado traumatismos en los huesos que reflejan una vida de caza, al igual que evidencia de desgaste dental que indica que ambos sexos participaban en actividades en las que los dientes se utilizaban como mano extra, como trabajar las pieles.

Según la profesora asistente de antropología Cara Ocobock, eso probablemente tampoco cambió con la paternidad. “[W]No tenemos motivos para creer que las mujeres prehistóricas abandonaron la caza mientras estaban embarazadas, amamantando o teniendo hijos”, dijo Ocobock en un comunicado, “ni vemos en el pasado remoto ningún indicio de que existiera una estricta división sexual del trabajo”.

La caza «era de todos, no sólo de los machos».

Por supuesto, sin una máquina del tiempo, es difícil saber exactamente cómo era la vida de una mujer neandertal; sería más fácil decir qué no podían hacer, como ir a un supermercado o suscribirse al canal de YouTube de IFLScience. Pero a partir de la poca evidencia que tenemos, pinta un cuadro con muchas diferencias y algunas similitudes con lo que se ve hoy en día en sus parientes lejanos.

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