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Científicos reclasifican una antigua especie de canguro fuera de Australia

Hace casi 40 años, los paleontólogos australianos encontraron los fósiles de una antigua especie de canguro, de aproximadamente 20 000 a 50 000 años. Fuerte, robusta y de tamaño sustancial, la especie fósil presentaba las mismas patas poderosas, pies largos y cola larga por excelencia de los canguros de hoy. Lo que fue realmente sorprendente de los fósiles, dirían algunos, fue que se encontraron fuera de Australia, en la cercana isla de Nueva Guinea.

Aunque los canguros a veces parecen una especie casi estrictamente australiana, eso no es del todo cierto. Los canguros han tenido una larga historia de vagar por las islas cercanas, y estos hallazgos de fósiles solo enfatizan ese hecho. Ahora, un nuevo análisis reciente de esos mismos fósiles en Transactions of the Royal Society of South Australia elabora esta historia, lo que sugiere que estos antiguos canguros son en realidad las primeras especies de un nuevo género que se encuentran solo en Papúa Nueva Guinea.

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Un equipo de la Universidad de Flinders encontró inicialmente los fósiles en un sitio arqueológico y paleontológico en Papúa Nueva Guinea conocido como Nombe Rockshelter. El sitio es famoso por ofrecer descubrimientos de varias especies de antiguos marsupiales a lo largo de los años, todos los cuales habrían disfrutado de la exuberante vegetación y la abundancia de hojas de los entornos de la selva tropical de Nueva Guinea.

«Pensamos que estos animales son únicamente australianos, pero tienen esta otra vida intrigante dentro de Nueva Guinea», dice el autor del estudio e investigador de paleontología, Isaac Kerr, en un comunicado de prensa. «La fauna de Nueva Guinea es fascinante, pero muy pocos australianos tienen una idea clara de lo que realmente hay allí».

Años después del hallazgo inicial, los investigadores de la Universidad de Flinders ahora han regresado a estos restos, implementando nuevas técnicas de imagen para investigar la forma de Nueva Guinea de los fósiles. Sus estudios revelaron que los fósiles son en realidad parte de su propio género, en lugar de un primo cercano o pariente de los canguros en Australia en la actualidad. Como tal, los investigadores cambiaron el nombre y reclasificaron la especie, que alguna vez fue Protemnodon nombe, como Nombe nombe.

Haciendo el salto

Una pregunta clave sobre N. nombe sigue en pie. ¿Por qué estaban estos canguros en Papua Nueva Guinea en primer lugar? Bueno, el equipo teoriza que N. nombe evolucionó a partir de especies de canguro incluso anteriores que se originaron en Australia y se extendieron a Nueva Guinea hace aproximadamente entre cinco y ocho millones de años. En ese momento, los niveles más bajos del mar construyeron ‘puentes’ entre los dos territorios, lo que permitió que los animales viajaran libremente de un lugar a otro.

Según los investigadores, el regreso de los niveles regulares del mar separó a las dos poblaciones, lo que provocó que se desarrollaran de manera diferente en sus entornos únicos. N. nombe, dicen, surgió producto de ese proceso.

En última instancia, la reinterpretación y reclasificación de los fósiles de N. nombe podría inspirar nuevas investigaciones sobre la flora y la fauna de Nueva Guinea. De hecho, los investigadores de la Universidad de Flinders ya planean regresar a Nueva Guinea en algún momento del próximo año.

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