Planeta Tierra

Científicos filman un frenesí de alimentación de 150 ballenas de aleta

En el gélido Océano Austral, los científicos descubrieron un frenesí de alimentación de 150 ballenas de aleta, uno de los grupos más grandes de ballenas barbadas jamás documentado. La caza de ballenas redujo la especie a menos del dos por ciento de su tamaño de población original en la década de 1900, pero el nuevo estudio ofrece un rayo de esperanza para la recuperación.

“Nunca antes había visto tantas ballenas en un solo lugar”, dice Bettina Meyer, bióloga de la Universidad de Oldenburg y coautora del estudio en un comunicado de prensa.

El equipo cartografió el krill, la comida preferida de las ballenas, utilizando una ecosonda como la que se puede encontrar en un barco de pesca. Mientras tanto, un equipo de cámaras de la BBC se cernía sobre ellas, filmando a las ballenas mientras los investigadores las contaban. Examinaron 3.251 kilómetros (alrededor de 2.000 millas) de mar y 100 grupos de ballenas.

La mayoría de los grupos tenían menos de cinco miembros, pero en 2018, los investigadores encontraron agregaciones de alimentación de 50 y 70 individuos. Cuando regresaron en 2019, encontraron un grupo de 150 en el mismo lugar.

Las ballenas que se alimentaban se lanzaron hacia la superficie del agua con giros bruscos y bocas abiertas, atrapando krill desde la parte superior de la columna de agua. A lo largo del horizonte, registraron docenas de golpes de las bestias que emergieron.

El regreso de las ballenas es bueno para el ecosistema. Ponen en marcha un ciclo de nutrientes llamado «bomba de ballena». Las heces de las ballenas son ricas en hierro y fertilizan el océano. Estimulan el crecimiento del fitoplancton, que luego come el krill. Cuando las ballenas declinaron en la década de 1900, el krill también lo hizo, una paradoja entre las ballenas y el krill.

El regreso a las zonas de alimentación podría ser un salvavidas para la población de krill que ha disminuido en las últimas décadas.

Meyer dice en un comunicado de prensa que el hallazgo podría marcar el final de un siglo de disminución de la población. “Esto podría ser una buena señal de que, casi 50 años después de la prohibición de la caza comercial de ballenas, la población de ballenas de aleta en la Antártida se está recuperando”.

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