Planeta Tierra

Científicos encuentran una antigua especie de panda en Europa

Aunque hoy en día solo hay una especie de panda en el planeta, concentrada en un par de cadenas montañosas en el centro de China, una gran cantidad de especies de pandas alguna vez vagaron por un rango mucho más impresionante en Asia y Europa.

Ahora, en un análisis en el Journal of Vertebrate Paleontology, los científicos dicen que han encontrado otro de estos osos antiguos. Pisando fuerte en Bulgaria hace unos seis millones de años, los autores del estudio dicen que esta especie es el último panda conocido que vivió en Europa.

El pasado de los pandas

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Poco se sabe sobre los antiguos pandas que vivieron en Asia y Europa. Sin embargo, el análisis de un par de dientes de panda ha ayudado a los científicos a comprender un poco más a estos antiguos osos. Al presentar por primera vez una especie previamente desconocida, Agriarctos nikolovi, el análisis reveló que el propietario de los dos dientes era uno de los últimos osos blancos y negros de Europa.

El análisis proporciona una nueva visión de algunos de los mayores misterios que rodean a los pandas, incluida su preferencia por las verduras y su rango anterior. De hecho, los autores del estudio dicen que los dos dientes podrían aclarar si los animales antiguos se originaron en Asia y llegaron a Europa, o viceversa.

Más ampliamente aún, el análisis ilumina la importancia de la investigación paleontológica. «Este descubrimiento muestra lo poco que aún sabemos sobre la naturaleza antigua y demuestra también que los descubrimientos históricos en paleontología pueden conducir a resultados inesperados, incluso hoy», dice Nikolai Spassov, autor del estudio y paleontólogo del Museo Nacional de Historia Natural de Bulgaria, en comunicado de prensa.

Estudiando los dientes de panda

Recolectados en el noroeste de Bulgaria en la década de 1970, los dientes estuvieron almacenados en el Museo Nacional de Historia Natural de Bulgaria durante cincuenta años. “Me tomó mucho tiempo darme cuenta de que se trataba de un panda gigante fósil desconocido”, dice Spassov en un comunicado de prensa.

Incluyendo un carnasial superior y un canino superior de tamaño similar a los del panda gigante moderno, Ailuropoda melanoleuca, los dos especímenes sugieren que A. nikolovi tenía un tamaño similar al de los pandas actuales.

El descubrimiento de los dientes en depósitos de carbón también indica que A. nikolovi habitó los humedales boscosos de Bulgaria durante la época del Mioceno, hace aproximadamente seis millones de años. Fue en estos humedales, dicen los autores del estudio, donde A. nikolovi desarrolló una dieta predominantemente vegetariana.

Las presiones de compartir los humedales con otros depredadores probablemente inspiraron los gustos vegetarianos de A. nikolovi. “La probable competencia con otras especies, especialmente carnívoros y presumiblemente con otros osos, explica la especialización alimentaria más cercana de los pandas gigantes a los alimentos vegetales en condiciones de bosque húmedo”, dice Spassov en un comunicado de prensa.

Esto se relaciona con la dieta de bambú y bambú solo del panda gigante moderno. Dicho esto, aunque el bambú estuvo presente en Bulgaria durante la época del Mioceno, era difícil de encontrar y demasiado duro para A. nikolovi, cuyos dientes eran un poco más débiles que los de los pandas modernos. Como resultado, estos osos antiguos probablemente masticaron plantas más blandas.

En última instancia, los autores afirman que A. nikolovi murió debido a un clima cambiante, en el que las condiciones cada vez más secas limitaron sus fuentes de alimento.

“Los pandas gigantes son un grupo de osos muy especializado”, dice Spassov en un comunicado de prensa. “Incluso si A. nikolovi no estaba tan especializado en hábitats y alimentos como el panda gigante moderno, los pandas fósiles estaban lo suficientemente especializados y su evolución estuvo relacionada con hábitats húmedos y boscosos. Es probable que el cambio climático al final del Mioceno en el sur de Europa, que condujo a la aridificación, tuvo un efecto adverso en la existencia del último panda europeo”.

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