Ciencia

Científicos ‘emocionados’ cuando se detectan signos de AGUA en una galaxia a 12.880 millones de años luz de distancia

El «elemento creador de vida» fue descubierto a unos 12,88 mil millones de años luz de distancia en un par de galaxias fusionadas conocidas colectivamente como SPT0311-58. Usando el poderoso Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile, investigadores de la Universidad de Illinois detectaron evidencia de agua (H2O) y monóxido de carbono (CO). Los dos elementos son los bloques de construcción clave de la vida, hasta donde sabemos, y su presencia en una galaxia hace casi 13 mil millones de años indica que el «universo molecular se puso en marcha» muy temprano, dentro de los 780 millones de años de su nacimiento.

Sreevani Jarugula, investigador principal y astrónomo de la Universidad de Illinois, dijo: «Usando observaciones de ALMA de alta resolución de gas molecular en el par de galaxias conocidas colectivamente como SPT0311-58, detectamos moléculas de agua y monóxido de carbono en la mayor de las dos galaxias.

«El oxígeno y el carbono, en particular, son elementos de primera generación y, en las formas moleculares del monóxido de carbono y el agua, son fundamentales para la vida tal como la conocemos».

«Esta galaxia es la galaxia más masiva conocida actualmente con alto corrimiento al rojo, o la época en que el Universo era todavía muy joven».

«Tiene más gas y polvo en comparación con otras galaxias en el Universo temprano, lo que nos brinda muchas oportunidades potenciales para observar moléculas abundantes y comprender mejor cómo estos elementos creadores de vida impactaron el desarrollo del Universo temprano».

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Los increíbles hallazgos del estudio se publicaron en The Astrophysical Journal.

SPT0311-58 está compuesto por dos galaxias que ALMA detectó por primera vez en 2017.

Se remonta a la llamada Época de la Reionización, cuando el universo tenía solo unos 780 millones de años, aproximadamente el cinco por ciento de su edad actual, cuando nacieron las primeras estrellas y galaxias.

Los astrónomos sospechan fuertemente que las dos galaxias se están fusionando en una unidad, pero eventualmente pueden evolucionar en dos galaxias elípticas masivas separadas.

El agua es la tercera molécula más abundante del universo, detrás del hidrógeno y el monóxido de carbono.

Jarugula dijo: «Este estudio no solo proporciona respuestas sobre dónde y a qué distancia puede existir el agua en el universo, sino que también ha dado lugar a una gran pregunta: ¿cómo se ha reunido tanto gas y polvo para formar estrellas y galaxias tan temprano en el universo?

«La respuesta requiere más estudio de estas y otras galaxias formadoras de estrellas similares para obtener una mejor comprensión de la formación estructural y la evolución del Universo primitivo».

Joe Pesce, astrofísico y director del programa ALMA en la National Science Foundation, agregó: «Este emocionante resultado, que muestra el poder de ALMA, se suma a una creciente colección de observaciones del Universo primitivo.

«Estas moléculas, importantes para la vida en la Tierra, se están formando tan pronto como pueden, y su observación nos está dando una idea de los procesos fundamentales de un Universo muy diferente al de hoy».

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