Ciencia

Caver recuerda el momento ‘sin palabras’ al descubrir nuevas especies de humanos

Científicos descubren nuevo ancestro humano ‘Homo Naledi’

El Dr. Lee Berger, un paleoantropólogo con sede en Sudáfrica, había estado explorando el sistema de cuevas de Rising Star durante años. Durante sus expediciones, se dio cuenta de que había al menos una apertura en la que aún no se había aventurado. Al ubicar la cueva y dirigirse al interior, el Dr. Berger regresaría con evidencia de una especie humana completamente nueva.

Pronto resultó ser la mayor colección individual de cráneos y huesos fosilizados jamás encontrada en África, el continente donde comenzó la historia de los humanos.

Él y su equipo descubrieron más de 1550 fragmentos de unos 15 esqueletos pertenecientes a una especie que los científicos identificaron como miembro de la familia humana.

Homo naledi se unió a las filas de los demás que componen el género Homo, un antepasado explorado durante el documental del Smithsonian Channel, ‘La vida de la Tierra: La era de los humanos’.

Hablando con el programa en 2015, explicó el proceso simple pero efectivo que lo llevó a su descubrimiento de 2013: «Tenía este mapa que creé de casi 800 sitios de cuevas que eran todas entradas al inframundo en el que aún no había estado, y esa era la misión».

Los espeleólogos descubrieron los restos de muchos Homo naledi en las profundidades del sistema de cuevas Rising Star (Imagen: Youtube/Smithsonian Channel)

La cueva Rising Star está en Sudáfrica

El sistema de cuevas Rising Star es parte del sitio patrimonial Cradle of Humankind (Imagen: Google Maps)

Existían susurros de restos humanos entre los lugareños, y cuando el Dr. Berger finalmente localizó los restos, se quedó «sin palabras».

Él dijo: «Allí vi algo que pensé que nunca vería en toda mi carrera, había un homínido claramente primitivo tirado en la superficie de la tierra».

Los restos que él y su equipo encontraron variaban, desde bebés hasta adultos mayores.

Crucialmente, ninguno pertenecía a ningún ser humano conocido del género Homo.

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Dr. Lee Berger

El Dr. Lee Berger sostiene el cráneo de naledi (Imagen: GETTY)

Pero, ¿cómo habría sido el Homo nadeli? Desde la distancia, se habrían visto como nosotros. Pero en una inspección más cercana, las diferencias clave se aclararían rápidamente.

Sus proporciones estaban fuera de lugar: naledi era bajo con una cabeza pequeña y hombros estrechos, y rasgos faciales pronunciados como simiescos.

Naledi habría vivido junto al Homo sapiens hace unos 300.000 años, junto con el Homo Erectus y el Homo neanderthalensis.

El hallazgo más grande de su tipo jamás realizado en África, innumerables misterios rodean a naledi.

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Naledi presentado en su totalidad

Naledi presentado en su totalidad (Imagen: Youtube/Smithsonian Channel)

Se desconoce cómo llegaron los restos a la cueva.

Una teoría sugiere que la cueva actuó como lugar de enterramiento (Imagen: GETTY)

¿Cómo llegaron los huesos a las cuevas? ¿Qué tipo de herramientas utilizó? ¿Cómo sobrevivió junto con el género Homo de cerebro más grande? En última instancia, los científicos nunca lo sabrán.

Pero de lo que pueden estar seguros es del hecho de que naledi rechaza la narrativa de la evolución humana lineal que una vez prevaleció en los círculos científicos.

El Dr. Rick Potts, paleoantropólogo del Museo Nacional de Historia Natural, que también habló durante el documental, dijo: «Solíamos ver la historia evolutiva humana como esa marcha del progreso, desde los simios hasta los seres humanos».

«En cambio, lo que hemos aprendido es que hubo contemporáneos.

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Dentro del sistema de cuevas donde se encontró naledi (Imagen: GETTY)

«Nuestro árbol evolutivo es ramificado y diverso como los árboles evolutivos de casi todos los demás organismos de la Tierra».

Hasta ahora, el Homo naledi solo se ha encontrado en el sitio del Patrimonio Mundial de la Cuna de la Humanidad de Sudáfrica, a unos 40 kilómetros de Johannesburgo.

Podría ser que naledi evolucionó, vivió y murió en esta región aislada: muchos otros géneros Homo terminaron atrapados en una sola área de la Tierra.

El Homo floresiensis, por ejemplo, habitaba la isla de Flores, Indonesia, y como resultado era diminuto, con una altura de 3 pies y 7 pulgadas, habiéndose adaptado a su entorno y necesidades.

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Berger sostiene un fragmento de un cráneo naledi (Imagen: GETTY)

En 2019, Homo naledia y Australopithecus sediba se exhibieron públicamente por primera vez en Dallas, Texas, en el Museo Perot.

En ese momento, el profesor Adam Habib, vicecanciller y director de la Universidad de Wits, dijo: «Estamos emocionados de compartir estos tesoros nacionales de Sudáfrica, de los cuales la Universidad de Wits es el custodio, con audiencias de todo el mundo.

«La ciencia no debe tener fronteras y nuestro conocimiento colectivo debe estar disponible.

“Estos fósiles son evidencia de nuestros orígenes comunes y la investigación y el conocimiento de los mismos deben trascender fronteras institucionales, nacionales e incluso disciplinarias para que marquen el camino hacia un futuro colectivo definido por la solidaridad humana.

«Nuestra asociación con el Museo Perot se basa en este espíritu, y esperamos mejorarlo en los próximos años».

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