Ciencia

Brexit Britain lidera Europa con la firma de un acuerdo de £ 170 millones para construir impresionantes activos espaciales

El contrato fue firmado por la industria europea para construir el telescopio espacial Ariel, que verá al gigante aeroespacial Airbus liderar la construcción. Pero el Reino Unido liderará científicamente el proyecto, que podría ver el lanzamiento del telescopio Ariel en 2029. Airbus, con sede en Toulouse, Francia, utilizará sus instalaciones de Stevenage en el Reino Unido para importantes trabajos estructurales y de aviónica.

La noticia llega cuando los científicos han señalado que la próxima década prosperará con nuevos conocimientos sobre la naturaleza de los planetas extrasolares o exoplanetas.

Se han descubierto más de 5.000 desde mediados de los años noventa, pero hasta ahora se sabe poco sobre ellos.

En los próximos años, los científicos profundizarán en el análisis de su caracterización, para descubrir de qué están hechos y cómo funcionan sus atmósferas (si es que las tienen).

A finales de este mes, la NASA lanzará el telescopio espacial infrarrojo James Webb de $ 10 mil millones (£ 7.6 mil millones).

Su propósito será echar un vistazo en profundidad a un puñado de exoplanetas, tomar imágenes de ellos directamente y «tomar huellas digitales» de los gases en sus atmósferas.

Pero mientras que el telescopio de la NASA solo observará muchas decenas de exoplanetas, Ariel está configurado para realizar una función similar, pero para 1000 exoplanetas.

Ralph Cordey de Airbus dijo a BBC News: «Webb, por supuesto, es un observatorio de propósito general y hará muchas otras cosas además de estudiar exoplanetas. Pero para Ariel, estará totalmente enfocado en este único trabajo».

«El 100 por ciento de su tiempo de observación se dedicará a caracterizar atmósferas de exoplanetas».

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Ariel es un acrónimo de Atmospheric Remote-Sensing Infrared Exoplanet Large-survey.

El impresionante activo espacial fue elegido para su desarrollo por los estados miembros de la Agencia Espacial Europea (ESA) en 2018.

El proyecto ha sido objeto de varios estudios de viabilidad desde entonces.

Pero ahora, el nuevo contrato permitirá a Airbus y sus 60 socios industriales acelerar el proceso de diseño y finalizar las tecnologías necesarias.

Ariel controla cada planeta objetivo a medida que se mueve frente a su estrella anfitriona, monitoreando cómo cambia la luz de las estrellas debido al paso a través de la atmósfera del mundo en movimiento para llegar al telescopio.

Esto proporcionará información valiosa para comprender la química de la atmósfera del exoplaneta.

El objetivo de Ariel es construir un gran catálogo de tipos.

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Los astrónomos están tratando de averiguar las condiciones «típicas» de los exoplanetas para elaborar el «modelo estándar» de los sistemas planetarios.

Actualmente no podemos ver casi ningún lugar que parezca similar a nuestro propio Sistema Solar.

El sistema de espejos y la instrumentación de los telescopios se ensamblarán y probarán en RAL Space en el campus de Harwell en Oxfordshire.

Pero diferentes componentes vendrán de toda Europa.

El sistema de espejos será todo de aluminio y deberá funcionar a temperaturas muy bajas, por debajo de -230 ° C (40 kelvin).

Paul Eccleston, el ingeniero jefe de RAL Space, dijo: «Construiremos el telescopio con aluminio, del mismo material, de modo que cuando pase de la temperatura ambiente a algo muy frío, todo debería encogerse al mismo ritmo». ; todas las superficies deben deformarse juntas.

Si está perfectamente alineado cuando está caliente, debería permanecer perfectamente alineado cuando está frío.

«El desafío es poder fabricar un espejo realmente grande, de 1,1 m de diámetro, y poder pulirlo al nivel que necesitamos con un bloque de aluminio completamente impecable que no tiene inclusiones ni diferencias en el tamaño de grano. «

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