Ciencia

Avance nuclear da a AUKUS un gran impulso para salvaguardar secretos militares

Anunciado en septiembre del año pasado, AUKUS es un pacto de seguridad trilateral entre Australia, el Reino Unido y los Estados Unidos. El pacto implica la cooperación en varias áreas, con un enfoque en la capacidad militar, que incluye cibernética, inteligencia artificial, tecnologías cuánticas y guerra hipersónica. Sin embargo, el objetivo principal de AUKUS es que el Reino Unido y los EE. UU. ayuden a suministrar a Australia submarinos de propulsión nuclear.

Este aspecto del pacto AUKUS, señalan los físicos Dr. Bernadette Cogswell y el profesor Patrick Huber de Virginia Tech en su artículo reciente, no está exento de complicaciones inherentes.

Como explica el dúo: “El reciente acuerdo para transferir reactores submarinos nucleares y tecnología de dos estados con armas nucleares a un estado sin armas nucleares destaca un problema no resuelto en las salvaguardias internacionales”.

Esto, dijeron, es «cómo salvaguardar el combustible del reactor naval mientras está a bordo de un submarino nuclear operativo».

En las manos equivocadas, este combustible, el uranio altamente enriquecido, podría usarse para la investigación de armas, en violación del Tratado sobre la no proliferación de las armas nucleares.

Hasta la fecha, solo los estados con armas nucleares han desplegado submarinos de propulsión nuclear, lo que hace que tales preocupaciones sobre la proliferación sean teóricas, pero el acuerdo AUKUS cambia eso.

Se necesitan métodos que permitan a la comunidad internacional garantizar que el combustible nuclear utilizado para impulsar los submarinos operados por estados no nucleares permanezca en el reactor nuclear y no se extraiga para otros fines.

Los investigadores agregaron: «Las propuestas para extender las tecnologías y prácticas de salvaguardia existentes se complican por la necesidad de que los inspectores civiles internacionales obtengan acceso al interior del submarino y al compartimiento del reactor, lo que plantea preocupaciones de seguridad nacional».

En su estudio, el Dr. Cogswell y el Prof. Huber han desarrollado dos formas para que los inspectores determinen que el combustible nuclear no se ha extraído de un submarino sin necesidad de acceder al reactor o, de hecho, entrar en el casco del submarino.

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En primer lugar, el dúo ha demostrado que es posible usar mediciones de antineutrones de baja energía para rastrear la cantidad de combustible nuclear gastado y restante en un submarino.

Los productos de fisión de larga duración en los reactores nucleares emiten antineutrinos incluso después de que se apagan, lo que significa que este enfoque podría usarse cuando un submarino está atracado en el puerto.

Además, el análisis de una reacción llamada «desintegración beta inversa», en la que un antineutrino electrónico se dispersa de un protón, creando un positrón y un neutrón, puede revelar cambios en los niveles de enriquecimiento de uranio y si el combustible nuclear se ha desviado para otros usos.

Los investigadores han denominado a su enfoque la medición «CErium RUthenium Low Energy AntiNeutrino», o CeRuLEAN, para abreviar.

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El equipo concluyó: “La verificación del reactor naval basada en CeRuLEAN no incurre en gravámenes operativos significativos y no revela información sensible sobre el diseño o el funcionamiento del reactor, más allá de la fracción de fisión del plutonio del núcleo.

“Lo que es más importante, CeRuLEAN aborda el problema específico de eliminar la carga de acceso administrado de mantener las salvaguardas del ciclo de combustible naval para el combustible cargado en un submarino desplegado activamente.

“No requiere acceso a bordo del submarino militar por parte de inspectores civiles para verificar las declaraciones del reactor.

«CeRuLEAN puede proporcionar la primera oportunidad de transferencia de tecnología cruzada para detectores de antineutrinos desde la física de alta energía hasta el monitoreo de no proliferación».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Physical Review Letters.

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