Ciencia

Avance misterioso de tiburones cuando los investigadores finalmente descubren cómo Megalodon se extinguió

Otodus megalodon es una especie extinta de tiburón caballa que nadó en los océanos del mundo durante las épocas del Mioceno y el Plioceno, hace unos 23-3,6 millones de años. Megalodon podría alcanzar tamaños de hasta unos 66 pies de largo, más de tres veces la longitud de los grandes tiburones blancos más grandes que existen en la actualidad. Los paleontólogos han elaborado muchas teorías sobre cómo el megalodón creció a tamaños tan masivos y por qué finalmente se extinguió, y su dieta y la competencia dietética a menudo se proponen como factores clave.

En su estudio, el geocientífico Dr. Jeremy McCormack de la Universidad Goethe de Frankfurt y sus colegas analizaron los dientes de los dientes de tiburón modernos y fósiles de muestras de todo el mundo, incluidos tanto el megalodón como los grandes tiburones blancos modernos y antiguos.

En particular, el equipo se centró en las proporciones de isótopos de zinc estables en el esmalteide, la parte altamente mineralizada de los dientes, que puede servir como indicador del nivel trópico de cada animal, o exactamente en lo alto de la cadena alimentaria que alimenta.

Según los investigadores, el análisis de isótopos estables de zinc tiene el mismo propósito que el método mucho más establecido de analizar isótopos de nitrógeno en el colágeno dental, pero se puede aplicar a especímenes antiguos.

El Dr. McCormack explicó: «En las escalas de tiempo que investigamos, el colágeno no se conserva y, por lo tanto, no es posible el análisis tradicional de isótopos de nitrógeno».

El autor del artículo, el profesor Thomas Tütken, geoquímico de la Universidad Johannes Gutenberg de Mainz, agregó: «Aquí, demostramos, por primera vez, que las firmas de isótopos de zinc relacionadas con la dieta se conservan en la corona esmaltada altamente mineralizada de dientes de tiburón fósil».

Usando este método pionero, los investigadores compararon los niveles de isótopos dentales de zinc de varias especies de tiburones del Mioceno temprano (hace 20,4–16,0 millones de años) y del Plioceno temprano (hace 5,3–3,6 millones de años) con los de sus contrapartes modernas.

El autor del artículo y biogeoquímico, el profesor Sora Kim de la Universidad de California, Merced, dijo: «Notamos una coherencia de las señales de isótopos de zinc en taxones fósiles y análogos modernos, lo que aumenta nuestra confianza en el método».

Estos hallazgos, agregó, también «sugieren que puede haber diferencias mínimas en los valores de los isótopos de zinc en la base de las redes alimentarias marinas, un factor de confusión para los estudios de isótopos de nitrógeno».

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El autor del artículo y paleobiólogo, el profesor Kenshu Shimada de la Universidad DePaul de Chicago, agregó: “Estos resultados probablemente implican al menos cierta superposición en las presas cazadas por ambas especies de tiburones.

«Si bien se necesita investigación adicional, nuestros resultados parecen respaldar la posibilidad de una competencia dietética del megalodón con los grandes tiburones blancos del Plioceno temprano».

Según los investigadores, los nuevos métodos basados ​​en isótopos están ayudando a proporcionar ventanas únicas a los ecosistemas del pasado.

El Dr. McCormack concluyó: «Nuestra investigación ilustra la viabilidad de usar isótopos de zinc para investigar la dieta y la ecología trófica de animales extintos durante millones de años, un método que también se puede aplicar a otros grupos de animales fósiles, incluidos nuestros propios antepasados».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Nature Communications.

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