Ciencia

Avance espacial a medida que los océanos de la Tierra revelan el misterio de los ciclones polares de Júpiter

NASA: Evolución de una tormenta al amanecer en las auroras polares de Júpiter

A principios de este año, la nave espacial Juno de la NASA envió la primera evidencia de que las tormentas polares masivas en Júpiter, mejor caracterizadas por las nubes manchadas de rojo y amarillo, son impulsadas por un proceso similar a los que gobiernan los océanos en la Tierra. La atmósfera de Júpiter es uno de los lugares más turbulentos del Sistema Solar, más hostil que las llanuras hirvientes de Venus, el aire tóxico de Saturno y el desierto helado de Urano. Gracias al trabajo de Juno sabemos que los polos de Júpiter albergan ciclones gigantes y persistentes que giran alrededor de zonas de baja presión sin dispersarse.

El misterio de por qué los ciclones de Júpiter se han mantenido tan estables ha intrigado a los científicos desde que se observaron por primera vez en 2016.

Esto se debe a que parecen desafiar a la ciencia: el número de ciclones se mantiene fijo con ocho en el polo norte y cinco en el sur.

Tres grupos de grandes ciclones tienen hasta 5.000 kilómetros de ancho, más anchos que los EE. UU.

Cada uno está asociado con vórtices intermedios (alrededor de 500 a 1600 kilómetros de ancho) y de menor escala (remolinos) y filamentos (características formadas por la agitación turbulenta del agua) de alrededor de 100 kilómetros de ancho.

Espacio: los investigadores pudieron establecer un vínculo entre los océanos de la Tierra y los ciclones polares (Imagen: GETTY)

Juno: el satélite lanzado al espacio en 2011

Juno: El satélite lanzado al espacio en 2011 (Imagen: GETTY)

Desde entonces, un estudio publicado en la revista científica Nature Physics ha proporcionado evidencia de que estos enormes ciclones jovianos en los polos de Júpiter están sostenidos por las mismas fuerzas que impulsan los vórtices oceánicos de la Tierra.

En física, debido a que tanto los líquidos como los gases pueden fluir, ambos se consideran fluidos.

Al igual que en la Tierra, el aire más caliente y menos denso de las profundidades de la atmósfera del gigante gaseoso es más flotante y, por lo tanto, asciende donde se condensa para formar nubes.

Mientras tanto, el aire más frío y más denso fluye hacia abajo.

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NASA: Algunas de las impresionantes imágenes tomadas por Juno

NASA: algunas de las impresionantes imágenes tomadas por Juno (Imagen: GETTY)

En Júpiter, el aire que asciende rápidamente dentro de estas nubes actúa como una fuente de energía.

Impulsa la transferencia de energía y alimenta los grandes ciclos polares y circumpolares en un proceso llamado convección húmeda.

Lia Siegelman, becaria postdoctoral en la Institución Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego (UCSD), quien dirigió el estudio, dijo que las imágenes enviadas le recordaron la actividad que se ve en el océano.

Ella le dijo a la revista Science Focus de la BBC: «Cuando vi la riqueza de la turbulencia alrededor de los ciclones jovianos con todos los filamentos y remolinos más pequeños (pequeños remolinos), me recordó la turbulencia que ves en el océano alrededor de los remolinos.

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Sistema solar: otra imagen impresionante que Juno capturó

Sistema solar: otra imagen impresionante que Juno capturó (Imagen: GETTY)

Noticias espaciales: Los ciclones polares siguen fijos, algo que tenía perplejos a los científicos

Noticias espaciales: los ciclones polares permanecen fijos, algo que tenía perplejos a los científicos (Imagen: GETTY)

«Estos son especialmente evidentes en imágenes satelitales de alta resolución de floraciones de plancton, por ejemplo».

Al analizar una serie de imágenes infrarrojas detalladas que les envió Juno, los investigadores pudieron confirmar la hipótesis más amplia: que estos ciclones en la región polar norte de Júpiter se formaron a través de la convección húmeda.

Midieron la temperatura, calcularon la velocidad del viento y rastrearon el movimiento de las nubes.

Al comparar estas mediciones con los datos interpretados a partir de imágenes infrarrojas del espesor de las nubes (nubes delgadas correspondientes a regiones cálidas, nubes gruesas a regiones frías), la Sra. Siegelman y su equipo pudieron mapear las tormentas masivas.

Science Focus: El estudio fue explorado en la edición de febrero de la revista.

Science Focus: el estudio fue explorado en la edición de febrero de la revista (Imagen: BBC)

Mancha roja: Júpiter es quizás más famoso por su mancha roja arremolinada.

Mancha roja: Júpiter es quizás más famoso por su mancha roja arremolinada (Imagen: GETTY)

Juno se encuentra actualmente en una órbita polar alrededor de Júpiter, por lo que, en teoría, podría enviar más imágenes a la Tierra si eso es lo que requieren los investigadores.

Si bien los procesos en Júpiter tienen una escala mucho mayor que en la Tierra, la Sra. Siegelman dijo que comprender el sistema de energía del gigante gaseoso podría ayudar a resaltar las rutas de energía en juego en nuestro propio planeta.

Ella dijo: “Poder estudiar un planeta que está tan lejos y encontrar física que se aplique allí es fascinante.

«Surge la pregunta, ¿estos procesos también son válidos para nuestro propio punto azul?»

Gigante de gas: The Spot muestra una furiosa tormenta de gas de alrededor de 10,000 millas de diámetro

Gigante de gas: The Spot muestra una furiosa tormenta de gas de alrededor de 10,000 millas de diámetro (Imagen: GETTY)

Juno emprendió su viaje espacial por primera vez en 2011.

Actualmente está programado para continuar sus operaciones hasta 2025.

Entre ahora y entonces, se espera que realice varios sobrevuelos más de Júpiter.

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