Ciencia

Avance en la Antártida cuando se encuentra un enorme reservorio acechando bajo el hielo

Las corrientes de hielo, un tipo de glaciar, son regiones de rápido movimiento dentro de las capas de hielo que pueden viajar, por su propio peso, hasta unos 3300 pies cada año. Como explica la geofísica Chloe Gustafson del Instituto Scripps de Oceanografía en California, «las corrientes de hielo son importantes porque canalizan alrededor del 90 por ciento del hielo de la Antártida desde el interior hacia los márgenes». Durante mucho tiempo se sospechó que el agua subterránea puede estar en la base de estos arroyos y afectar el flujo de las corrientes de hielo, pero su presencia nunca se había confirmado hasta ahora.

Según la Dra. Gustafson y sus colegas, si fuera posible exprimir el agua subterránea que detectaron de los sedimentos debajo del hielo hacia la superficie, formaría un lago de unos 722 a 2,690 pies de profundidad.

El Dr. Gustafson agregó: «El Empire State Building hasta la antena tiene unos 420 metros de altura».

“En el extremo poco profundo, nuestra agua subiría hasta la mitad del Empire State Building. En el extremo más profundo, son casi dos Empire State Buildings apilados uno encima del otro.

“Esto es significativo porque los lagos subglaciales en esta área tienen de dos a 15 metros de profundidad. Eso es como de uno a cuatro pisos del Empire State Building”.

En su estudio, los investigadores utilizaron un método de estudio geofísico conocido como magnetotelúrico para medir el agua subterránea antártica debajo de la corriente de hielo de Whillans entre 2018 y 2019.

Esta técnica establecida utiliza variaciones naturales en los campos eléctricos y magnéticos de la Tierra para medir la resistividad eléctrica del subsuelo, pero esta es la primera vez que se aplica para buscar la presencia de agua subterránea debajo de una corriente de hielo glacial.

Anteriormente, la magnetotelúrica solo se había utilizado para obtener imágenes de características profundas de la corteza a profundidades superiores a 6,2 millas, en lugar de características hidrológicas más cercanas a la superficie.

El enfoque permitió al equipo ver más profundo que los estudios electromagnéticos aéreos, que solo pueden ver a través de unos 1.148 pies de hielo, mucho menos que la profundidad de Whillans Ice Stream, que tiene 2.625 pies de espesor en partes.

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Aunque los investigadores solo tomaron imágenes de una de las corrientes de hielo de la Antártida, notaron que hay muchas más dentro de las capas de hielo del continente.

Los hallazgos, agregó el Dr. Gustafson, «sugieren que probablemente haya agua subterránea debajo de más corrientes de hielo antárticas».

Según los investigadores, la existencia de agua subterránea bajo las capas de hielo de la Antártida tiene implicaciones para el cambio climático.

El carbono, previamente almacenado por comunidades de microbios adaptadas al agua de mar, podría liberarse de estos sistemas de agua en cantidades significativas.

El Dr. Gustafson dijo: «El movimiento de las aguas subterráneas significa que existe la posibilidad de que se transporte más carbono al océano de lo que habíamos considerado anteriormente».

También es posible que las reservas de agua subterránea también puedan existir en condiciones similares en otros planetas o lunas que están liberando calor desde su interior.

El profesor Key dijo: “Puedes imaginar una tapa congelada sobre un interior líquido, ya sea completamente líquido o sedimentos saturados de líquido.

«Puede pensar en lo que vemos en la Antártida como potencialmente análogo a lo que podría encontrar en Europa o en otros planetas o lunas cubiertos de hielo».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Science.

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