Ciencia

Avance de Covid: la prueba rápida puede identificar la efectividad del anticuerpo Omicron ‘en 15 minutos’

Los ingenieros biomédicos de la Universidad de Duke en Carolina del Norte han afirmado que la prueba rápida de anticuerpos puede producir resultados en tan solo 15 minutos. Afirmaron que la prueba podría usarse para determinar de manera rápida y efectiva la inmunidad de un paciente contra varias cepas del coronavirus que causan COVID-19. Estos incluyen la variante Delta muy difamada y la variante Omicron recientemente nombrada.

Según los investigadores de Duke, la prueba fue diseñada para determinar qué tan bien los cuerpos neutralizantes de un paciente pueden combatir una infección por Covid de múltiples variantes del virus.

En consecuencia, la prueba podría decirles a los funcionarios de salud qué tan bien protegido está un paciente del COVID-19 y qué tratamientos usar.

Los investigadores lo llamaron ensayo de neutralización de anticuerpo competitivo de pico-ACE2 variante COVID-19, o CoVariant-SCAN para abreviar.

Sus hallazgos fueron publicados en la revista Science Advances.

El doctor Cameron Wolfe, profesor asociado de medicina en la Facultad de Medicina de la Universidad de Duke, dijo: «Actualmente no tenemos una forma rápida de evaluar las variantes, ni su presencia en un individuo, ni la capacidad de los anticuerpos que poseemos para marcar la diferencia.

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“Es uno de los temores persistentes de que, a medida que vacunamos con éxito a más y más personas, pueda surgir una variante que evade de manera más radical la neutralización de anticuerpos inducida por la vacuna.

«Y si ese miedo se hiciera realidad, si Omicron resultara ser el peor de los casos, ¿cómo lo sabríamos lo suficientemente rápido?»

La variante Omicron (B.1.1.529) se informó por primera vez en Sudáfrica el mes pasado y la Organización Mundial de la Salud (OMS) la nombró una «variante preocupante» el 26 de noviembre.

Actualmente, los científicos están investigando el virus mutado para determinar si es más transmisible, en comparación con otras variantes, y si conduce a una infección más grave.

La OMS dijo: «Los datos preliminares sugieren que hay un aumento de las tasas de hospitalización en Sudáfrica, pero esto puede deberse al aumento del número total de personas infectadas, más que al resultado de una infección específica con Omicron».

«Actualmente no hay información que sugiera que los síntomas asociados con Omicron sean diferentes de los de otras variantes».

Según el profesor Ashutosh Chilkoti, presidente de ingeniería biomédica de Duke, los funcionarios de salud podrían beneficiarse enormemente de poder detectar la capacidad de los anticuerpos para neutralizar variantes específicas de Covid.

La idea llevó a su equipo a desarrollar la nueva prueba de anticuerpos.

Dijo: «Solo nos tomó una semana o dos incorporar la variante Delta en nuestra prueba, y podría expandirse fácilmente para incluir también la variante Omicron».

«Todo lo que necesitamos es la proteína de pico de esta variante, que muchos grupos en todo el mundo, incluido nuestro grupo en Duke, están trabajando febrilmente para producir».

La efectividad de CoVariant-SCAN se reduce a un recubrimiento de cepillo de polímero antiadherente que evita que todo, excepto los biomarcadores deseados, se adhieran al aparato.

Según el profesor Chilkoti, esto hace que la prueba sea «increíblemente sensible» incluso a pequeñas cantidades del objetivo.

Y para igualar las diferentes variantes de Covid en circulación, se imprimieron variaciones de la proteína de pico de Covid en diferentes lados de la prueba, lo que permitió que CoVariant-SCAN detectara múltiples variantes a la vez.

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Y los resultados son asombrosos: los investigadores afirman que puede producir resultados en hasta una hora o tan solo en 15 minutos.

Jake Heggestad, un estudiante de doctorado en el laboratorio del profesor Chilkoti, dijo: «En todas nuestras pruebas, los resultados imitaron en gran medida lo que hemos estado viendo en la literatura.

«Y en este caso, no encontrar nada nuevo es una buena señal, porque significa que nuestra prueba está funcionando tan bien como los métodos que se utilizan actualmente».

Los investigadores ahora esperan optimizar su tecnología en un chip de microfluidos que solo requeriría unas pocas gotas de sangre, plasma u otro líquido corporal que contenga anticuerpos Covid.

Se está llevando a cabo un enfoque similar para desarrollar una prueba que pueda diferenciar el virus SARS-CoV-2 que causa COVID-19 de otros coronavirus.

El Dr. Wolfe dijo: «Nos encantaría tener visibilidad en tiempo real de las variantes emergentes y comprender quién todavía tiene inmunidad funcional».

«Además, esto sugiere que podría haber una técnica mediante la cual podría evaluar rápidamente qué anticuerpo monoclonal sintético podría ser mejor para administrar a un paciente con una variante emergente particular».

«Actualmente, realmente no tenemos una forma en tiempo real de saber eso, por lo que confiamos en datos epidemiológicos que pueden rastrear semanas atrás».

Añadió: «Lo contrario también es cierto.

«Para poder realizar un cribado previo de los anticuerpos de un individuo y predecir si estaban suficientemente protegidos contra una variante particular con la que quizás estén a punto de toparse mientras viajan, o que está surgiendo en su área.

«No tenemos forma de hacer eso en este momento. Pero una prueba como CoVariant-SCAN podría hacer posibles todos estos escenarios».

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