Ciencia

Avance científico: el ‘descubrimiento crítico’ de la ballena de cuatro patas, el más antiguo de su tipo

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Una enorme ballena murió ayer tras quedar varada en el Canal de la Mancha. Se cree que la ballena de aleta de 19 metros de largo se atascó en las rocas en el puerto de Calais y no pudo liberarse. Se pensaba que la ballena, que probablemente no se encontraba bien, era hembra y tenía alrededor de 30 años. Las ballenas de aleta son el segundo mamífero más grande del mundo, solo superado por la ballena azul.

Sin embargo, los científicos han descubierto una nueva especie de ballena de cuatro patas, solo una fracción del tamaño de sus antepasados ​​modernos.

Se descubrió un fósil parcial en el desierto occidental de Egipto, que una vez fue una región submarina, y se llamó Phiomicetus anubis.

Los hallazgos fueron publicados en agosto en la revista Proceedings of the Royal Society B.

El ‘anubis’ de Phiomicetus anubis se debe al dios de la muerte, Anubis, que tenía un chacal por cabeza.

El nombre proviene del sorprendente parecido que tiene el cráneo de la ballena con un chacal.

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Una reconstrucción imaginada de Phiomicetus anubis (Imagen: Robert Boessenecker)

Abdullah Gohar trabaja en el fósil.

Abdullah Gohar trabaja en el fósil. (Imagen: Reuters)

Un equipo de investigación liderado por Egipto descubrió un fósil de 43 millones de años, que ofrece pistas sobre cómo los mamíferos evolucionaron de ser criaturas anfibias a los gigantes marinos que son hoy.

El informe dijo que la especie recién descubierta formaba parte de un grupo de ballenas semiacuáticas, llamadas Protocetidos, que existieron hace entre 56 millones y 33,9 millones de años.

El grupo vivió en medio de la transición de las ballenas de ser anfibios a completamente acuáticas, y el fósil es el más antiguo conocido del grupo hasta la fecha.

Se estimó que el Phiomectus anubis medía alrededor de 10 pies (tres metros) de largo y pesaba 1.300 libras (589 kg).

Quizás el más aterrador de todos, probablemente era una máquina de matar, dijeron los autores del estudio.

El cráneo del Phiomicetus anubis

El cráneo del Phiomicetus anubis (Imagen: Reuters)

Según los informes, los animales tenían un «estilo de alimentación raptorial fuerte».

Abdullah Gohar, autor principal, dijo a Insider: “Descubrimos lo feroces y letales que son sus poderosas mandíbulas, capaces de desgarrar una amplia gama de presas.

«Esta ballena era un dios de la muerte para la mayoría de los animales que vivían en su área».

Los científicos agregaron que las ballenas alguna vez fueron «mamíferos terrestres herbívoros, parecidos a los ciervos».

Durante un período de alrededor de 10 millones de años, se convirtieron en criaturas oceánicas carnívoras.

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Ballenas de cuatro patas

Las ballenas de cuatro patas alguna vez vagaron por tierra y mar. Miedo, ¿eh? (Imagen: GETTY)

Mohamed Sameh, coautor de Gohar, dijo a Reuters que las ballenas de este período «van desde ballenas semiacuáticas parecidas a cocodrilos hasta ballenas gigantes totalmente acuáticas».

Sin embargo, no es el único descubrimiento de este tipo.

Científicos del sur de Perú desenterraron fósiles similares en 2019.

El descubrimiento, en un desierto costero de la nación sudamericana, fue un mamífero de cuatro metros de largo.

Llamado Peregocetus pacificus, las extremidades de la criatura podrían soportar peso en tierra, tal vez descansando y dando a luz en tierra mientras pasaba gran parte de su tiempo en el mar.

Fósil de ballena

Un fósil de ballena en el Museo de Historia Natural de Alabama. (Imagen: GETTY)

Sin embargo, moverse por tierra podría no haber sido fácil, ya que tenía los dedos de las manos y los pies largos y las extremidades delgadas.

El paleontólogo Oliver Lambert, quien dirigió la investigación, dijo a Reuters en ese momento: «Algunas vértebras de la región de la cola comparten fuertes similitudes con mamíferos semiacuáticos como las nutrias, lo que indica que la cola se utilizó predominantemente para la locomoción submarina».

La presencia de tales fósiles en Perú sugiere, según Lambert, que estas ballenas se extendieron desde el norte de Asia hasta el norte de África y luego cruzaron el Atlántico sur desde allí.

Esta idea proviene de los primeros fósiles de ballenas en Pakistán, que vagaron por el norte de Asia hace más de 50 millones de años.

Eran mamíferos terrestres con pezuñas, parientes lejanos de los hipopótamos y tenían un tamaño similar a un perro mediano.

Solo millones de años después comenzaron a extenderse por todo el mundo.

Con el tiempo, las extremidades delanteras se convirtieron en aletas. Mientras tanto, las patas traseras desaparecieron.

Se convirtieron en animales marinos hace 40 millones de años y se dividieron en los dos grupos que conocemos hoy: ballenas barbadas como las ballenas de aleta y azules, y ballenas dentadas como las orcas y los delfines.

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