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Atacar barcos puede ser una nueva tendencia social para las orcas juveniles

Frente a la costa occidental de Europa, desde Portugal, España y Francia, las orcas son barcos «atacantes». En los últimos años, esta actividad ha llevado a la prohibición temporal de actividades de navegación pequeña en algunas áreas. Pero los científicos están desconcertados en cuanto a por qué las orcas están haciendo esto en primer lugar.

Según los informes, las orcas embisten botes pequeños repetidamente, y casi siempre van por el timón, partiéndolo, rompiéndolo o rompiéndolo de otra manera. Algunos tienen que remolcar los barcos al puerto porque el daño es muy severo, y algunos barcos incluso se han hundido.

“En este momento, puede haber al menos 15 orcas, de seis grupos diferentes, que estén participando activamente, o [acting] como observadores”, explica Alfredo López, biólogo de la Universidad de Santiago y miembro del Grupo de trabajo Orca Atlántica, organización que está monitoreando la situación.

Tendencias sociales

Algunos investigadores argumentan que a las orcas les puede gustar la sensación de las burbujas de las hélices en la cara. Las ballenas se frustran cuando las hélices no funcionan, lo que las lleva a causar daños. Pero López tiene dos hipótesis distintas: un comportamiento autodidacta o una forma de defensa frente a los barcos.

Un estudio reciente en la revista Marine Mammal Science sugiere que las malas experiencias pasadas con barcos o simplemente «la curiosidad natural de estos animales» podrían estar detrás del comportamiento. López fue coautor del artículo. Su organización recopiló datos sobre 239 casos que ocurrieron entre 2020 y 2021. Aunque es importante, no todos han tenido la misma intensidad. En algunos casos, las orcas no dañaron los barcos.

El grupo de orcas en cuestión es pequeño y esta subpoblación se considera en peligro crítico. Solo alrededor de 30 de las ballenas vagan por estas aguas y no todas participan en los llamados «comportamientos disruptivos». En 2020 participaron nueve orcas que se dividieron en dos grupos. Uno de esos grupos estaba formado completamente por juveniles.

Las orcas son criaturas sociales y las tendencias pueden ir y venir entre grupos. Algunas modas se propagan entre los pods y luego desaparecen con la misma rapidez. En 1987, una orca de un grupo conocido como los Residentes del Sur comenzó a nadar con un salmón muerto en la cabeza. Con el tiempo, otras orcas de la zona adoptaron este acto macabro. Entonces se detuvo.

Los expertos no están seguros de por qué comenzó esta moda de salmón, ni por qué se detuvo. Más recientemente, se vio a una orca joven llamada Alder realizando un acto similar de equilibrio de peces en su nariz.

Algunos incluso han observado a otro grupo de orcas frotándose en las aguas poco profundas de guijarros de una playa cerca de la isla de Vancouver. Pero nuevamente, los expertos no entienden completamente por qué.

Jared Towers, director de Bay Cetology, ha observado orcas interactuando con artes de pesca de cangrejos y camarones en la costa oeste de Estados Unidos. “Se envuelven en las líneas, recogen trampas para cangrejos o camarones en la boca y las trasladan a diferentes lugares”, dice. No parece haber ninguna razón para ello, ya que las orcas no comen ni cangrejos ni gambas. En resumen, es posiblemente algún tipo de juego.

Comportamiento Juvenil

Towers afirma que las orcas de la costa de Europa pueden tener un comportamiento similar y duda mucho que sea un ejemplo de cualquier forma de agresión, pero es difícil estar seguro. “El comportamiento es realmente una incógnita. No estamos dentro de la cabeza de estas ballenas”, dice Towers.

“Las ballenas asesinas tienen modas pasajeras que van y vienen, ya menudo son más frecuentes entre ciertos sexos y clases de edad en la población. Luego, con el tiempo, tienden a desaparecer”, continúa Towers. Específicamente, las orcas macho jóvenes adquieren estas «modas» que pueden desaparecer a medida que envejecen.

“Ciertamente espero que eso sea lo que suceda con este comportamiento. Pero ha estado sucediendo desde hace algunos años. Por lo tanto, no estamos muy seguros de qué esperar”, dice Towers.

Por supuesto, esta tendencia potencial tiene consecuencias para ambos lados, dice López. Se han producido daños considerables en los veleros y, aunque no ha habido víctimas mortales, la experiencia ha resultado traumática para algunos.

“[W]También hemos encontrado algunas orcas heridas y al menos dos muertos en estos dos años, aunque no podemos relacionarlos con estas actividades”, continúa López.

Como tal, López insta a los humanos a comprender el comportamiento de las orcas y también adaptarse a sus necesidades cambiando las rutas de envío, por ejemplo. “Este comportamiento es el resultado de los últimos 100 años de relación con las orcas. Reflexionemos sobre lo que hemos hecho y lo que queremos hacer, no solo con las orcas sino con el planeta”, dice. “Denles espacio para desarrollar sus vidas”.

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