Planeta Tierra

Así es como los terremotos causan tsunamis

Los tsunamis pueden ser desastres naturales devastadores: destruyen hogares y plantas de energía nuclear y dejan miles de muertes a su paso. En algunos casos, pueblos enteros son borrados de la faz de la Tierra sin apenas dejar rastro.

Si bien estas olas gigantes pueden ser causadas por una serie de incidentes, incluidos deslizamientos de tierra y erupciones volcánicas, uno de sus principales impulsores son los terremotos. ¿Se pregunta cómo exactamente el temblor de la Tierra conduce a muros de agua de mar imparable?

Los terremotos generalmente ocurren debido al movimiento de las placas tectónicas. “Los tsunamis son causados ​​por cualquier movimiento repentino del lecho marino o del lago”, dice Kate Clark, geóloga de terremotos costeros en GNS Science, un instituto de investigación de la corona en Nueva Zelanda.

Con mucho, la forma más común de generar un tsunami, continúa, es cuando una placa empuja hacia arriba y sobre otra bajo el mar: “Eso provoca un hundimiento generalizado. El lecho marino sube por un lado y baja por el otro”, dice Clark.

A medida que una placa sube y empuja a la otra hacia abajo, su labio superior, en consecuencia, empuja el agua frente a ella. Los tsunamis generados por esta actividad tectónica no solo se mueven en una dirección, ya que el agua también se precipita para llenar el vacío que queda detrás del labio superior.

Haciendo grandes olas

El tamaño de los tsunamis generados en este caso depende tanto del tamaño del terremoto inicial como de la profundidad del océano circundante. Si el terremoto ocurre en aguas extremadamente profundas, es posible que no sea lo suficientemente fuerte como para generar un tsunami. Por el contrario, si el agua es demasiado poco profunda en el epicentro, es poco probable que el terremoto desplace suficiente agua para crear una ola grave.

El epicentro del terremoto de Tōhoku que ocurrió frente a la costa de Japón en 2011 y dañó la planta de energía nuclear Fukushima Daiichi ocurrió en las aguas relativamente profundas de la Fosa de Japón. Sin embargo, la magnitud del sismo estuvo entre 9,0 y 9,1 en la escala de Richter. ¿Cómo fue esto posible?

Fukushima, Japón, el 30 de abril de 2011. (Crédito: Fly_and_Dive/Shutterstock)

“Fue un terremoto realmente grande”, dice Clark, explicando que el desplazamiento fue de más de 164 pies en su punto más grande en el lecho marino; en otras palabras, la distancia que una placa empujó hacia arriba y sobre la otra. “Es una cantidad enorme”, añade.

El tsunami resultante tuvo una altura máxima de ola de 130 pies, impactando una porción estimada de 1,250 millas de la costa japonesa, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. La ola golpeó Japón dentro de la media hora de su formación.

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El terremoto del Océano Índico de 2004 no vio tanto desplazamiento del fondo marino como el terremoto de Tōhoku. Pero en este caso se vio afectado un tramo mucho más largo de la línea de falla: al menos 750 millas. El terremoto también fue más grande que el terremoto de Tōhoku, con una magnitud de 9,1 a 9,3 y un epicentro al oeste de Tailandia.

Las olas generadas alcanzaron una altura de 100 pies. Y debido a que el área afectada fue tan larga, las olas llegaron a muchas más costas que el tsunami del terremoto de Tōhoku. Este tsunami a veces se considera el más mortífero en la historia registrada, destruyendo tierras y matando a personas en Tailandia, Indonesia, Sri Lanka, India y las Maldivas, y llegando hasta el este de África.

reacciones en cadena

El empuje de una placa tectónica debajo de otra puede causar los tsunamis más grandes, pero los tsunamis también pueden estallar cuando dos placas se mueven una al lado de la otra, especialmente donde las características topográficas como las montañas submarinas pueden romperse, empujando el agua en cualquier dirección.

Las réplicas de cualquier tipo de terremoto también pueden causar tsunamis, aunque esto no ocurre con frecuencia, dice Clark. Los terremotos pueden incluso causar que se formen deslizamientos de tierra debajo o que caigan al agua, empujando una ola frente a ella.

Esto sucedió en Papúa Nueva Guinea en 1998, cuando se produjo un terremoto de magnitud 7,0 relativamente pequeño frente a la costa noroeste del país. El tsunami en realidad golpeó un poco más tarde de lo que hubiera sido si hubiera sido un evento de subducción regular; Los científicos determinaron más tarde que un deslizamiento de tierra submarino causó las olas catastróficas que dañaron la costa.

En cualquier caso, los científicos que estudian los terremotos y los cambios que generan todavía están aprendiendo más sobre los efectos que estos tienen. Las grandes olas causadas por el terremoto del Océano Índico en 2004, por ejemplo, revelaron una sorprendente falta de equipos de detección para advertir a las personas sobre la catástrofe que se avecinaba.

Banda Aceh, Aceh, Indonesia, el 31 de diciembre de 2004. (Crédito: Frans Delian/Shutterstock)

Desde entonces, los investigadores han mejorado la red de equipos de detección, dice Clark, pero fue una lección difícil de aprender.

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