Ciencia

Arqueología: ‘fosa común’ fue enterrada bajo ceniza volcánica a 1000 millas de la erupción

Cámara de magma del volcán Yellowstone mapeada en documental

El supervolcán de Yellowstone ha sido fuente de intensas investigaciones por parte de científicos durante muchas décadas. Ha volado tres veces en la historia en lo que se ha descrito como «supererupciones»: erupciones que son aproximadamente 1000 veces más poderosas que la erupción del Monte St Helens de 1980, que a menudo se considera la erupción volcánica más desastrosa en la historia registrada de EE. UU. Si bien no hay señales de que Yellowstone entrará en erupción en el corto plazo, los científicos analizan regularmente los efectos potenciales de una explosión dada la escala de erupciones anteriores.

La ceniza volcánica está formada por diminutas partículas de roca dentada, minerales y vidrio volcánico, a veces tan finas que se pueden inhalar.

Respirar grandes cantidades de ceniza volcánica puede causar que una persona se asfixie, que es la causa más común de muerte por un volcán.

Para investigar los efectos de lo que les sucede a quienes inhalan cenizas volcánicas, los arqueólogos han encontrado un caso de estudio perfecto en Nebraska.

Michael Voorhies, paleontólogo y científico de la tierra, hizo un gran descubrimiento en los años setenta que se detalló en el documental de 2004 Naked Science ‘Super Volcanoes’.

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El fósil de un Teleoceras (un rinoceronte extinto parecido a un hipopótamo) fue descubierto en el sitio. (Imagen: Wikimedia Commons/Ciencia desnuda)

Fósiles de ceniza volcánica

Los fósiles se encontraban en un notable estado de conservación. (Imagen: Ciencia desnuda)

Explicó: “Estaba buscando fósiles aquí y me encontré con este trozo de ceniza volcánica.

“Justo en el fondo de la ceniza, sobresalía el cráneo de un bebé rinoceronte”.

Resultó el comienzo de un descubrimiento increíble, ya que debajo de diez pies de ceniza se encontraba un antiguo pozo de agua, una instantánea en el tiempo de una erupción en el punto de acceso de Yellowstone hace 10-12 millones de años.

Lleno de esqueletos de caballos, camellos y rinocerontes, el pozo de agua se encontraba en un notable estado de conservación.

Fósiles de ceniza volcánica

Más de 200 animales fueron encontrados en el sitio. (Imagen: Ciencia desnuda)

Un rinoceronte todavía estaba embarazada de su feto, mientras que otros animales conservaron el contenido de su última comida.

El narrador del documental dijo: “La fosa común contenía más de 200 animales. Todos murieron con unos días de diferencia”.

Los científicos probaron la ceniza y se sorprendieron al descubrir que procedía de un volcán ahora extinto a casi 1.000 millas (1.609 kilómetros), de la caldera de Bruneau-Jarbidge en la actual Idaho, que se superpone al punto de acceso de Yellowstone.

Un punto caliente es un área inusualmente caliente en el manto, debajo de la corteza terrestre. El intenso calor hace que el manto de esa región se derrita y las columnas volcánicas se eleven, rompiendo la corteza para formar un volcán.

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Fósiles cubiertos de ceniza volcánica.

Todos los animales sufrieron la misma muerte lenta y dolorosa. (Imagen: Ciencia desnuda)

La ceniza vio animales dentro de las 100 millas (160,9 km) de la explosión morir por asfixia y quemarse en flujos piroclásticos, mientras que los animales más lejanos murieron por asfixia lenta mientras estaban cubiertos de ceniza.

Sus huesos mostraban que habían muerto por insuficiencia pulmonar como resultado de la inhalación de cenizas.

Los animales más pequeños con capacidades pulmonares más pequeñas murieron primero, y los animales más grandes sobrevivieron solo unas horas o días más.

Al explicar cómo habrían muerto los animales, Voorhies dijo: “La ceniza es tan fina que se la lleva fácilmente el viento.

Fósiles cubiertos de ceniza volcánica.

Cada hueso estaba cubierto de la misma sustancia blanca y esponjosa. (Imagen: Ciencia desnuda)

“Así que probablemente tomó unas seis o siete horas para que las cenizas llegaran a Nebraska desde el volcán”.

Agregó que la ceniza es tan fina que hace que el polvo entre fácilmente en los pulmones de humanos y animales.

A diferencia de los fósiles normales, cada uno de los huesos encontrados estaba cubierto de una extraña sustancia blanca, el signo de un nuevo crecimiento óseo.

El narrador dijo: “Es una señal clásica de que un animal ha muerto de una rara dolencia pulmonar conocida como enfermedad de Marie.

“A medida que los pulmones fallan, el sistema óseo se sale de control, depositando rápidamente hueso nuevo encima del viejo.

“Revela que los animales sufrieron una muerte lenta y dolorosa, ya que sus pulmones, asfixiados por la ceniza, comenzaron a fallar.

“Hizo que sus huesos se hicieran más gruesos. Atormentados por el dolor, fueron atraídos al pozo de agua, donde murieron, todo dentro de un mes de la erupción”.

El sitio es ahora un Monumento Natural Nacional, habiendo recibido tal estatus en 2006.

Pasarelas especialmente construidas permiten a los turistas observar a los paleontólogos en el trabajo durante la temporada de verano.

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