Planeta Tierra

Algunas especies acuáticas evolucionaron cuerpos transparentes para camuflarse

El último rayo de sol desaparece en la zona crepuscular del océano, una región que se extiende entre 200 y 1.000 metros de profundidad y tiene niveles de luz similares a una noche estrellada. Los depredadores en esta región tienden a tener ojos que miran hacia arriba, como el pez hacha y el calamar torcido; esto es mejor para escanear el agua de arriba en busca de siluetas de presas potenciales.

Pero para ocultar sus siluetas, muchos de los animales de la Zona Crepuscular han evolucionado para volverse transparentes. Por supuesto, también es útil ser transparente en aguas menos profundas. Por ejemplo, el camarón anémona, que vive en aguas de menos de 20 metros de profundidad y es tan transparente que podrías leer un libro a través de su cuerpo.

Pero en la zona crepuscular del océano, la transparencia realmente ha despegado. “Creo que se pueden encontrar representantes transparentes de cada filo animal en el medio del agua”, dice Laura Bagge, ecóloga visual de Torch Technologies que trabaja como contratista para el Departamento de Defensa de EE. UU.

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Construyendo un animal transparente

Cuando la luz golpea algo, hay cuatro posibles resultados: la luz puede rebotar hacia atrás, pasar sin obstrucciones, ser absorbida o desviarse en diferentes direcciones dentro del objeto. Este último efecto de pinball, que los científicos llaman dispersión, ocurre cuando la luz atraviesa materiales de diferentes densidades, por ejemplo, entre el músculo y la sangre. La dispersión es la razón por la que los ositos de goma brillan bajo una luz brillante, por la que la leche es opaca y por la que la cerveza con levadura es turbia.

Para que los animales se vuelvan transparentes, su mayor desafío es minimizar estos cambios en la densidad dentro de sus cuerpos. “Eso es realmente difícil de lograr”, dice Lydia Mathger, bióloga sensorial del Laboratorio de Biología Marina.

Pero algunas criaturas tienen trucos ópticos bajo la manga. Los animales con diseños corporales simples como las medusas pueden volverse lo más homogéneos posible; otros se aplanan para que la luz no tenga que viajar muy lejos a través de sus cuerpos. De este tipo, los animales pequeños pueden volverse transparentes más fácilmente. “Si estira algo lo suficientemente delgado, incluso metal, se volverá transparente”, dice Bagge.

Aunque no todos los animales tienen el lujo de convertirse en un bulto homogéneo. Los crustáceos, por ejemplo, tienen planes corporales complejos que involucran diversos órganos y tejidos. Para volverse transparentes, algunos crustáceos “comprimen todos sus órganos en un área”, dice Bagge, como su cabeza. Eso despeja espacio en el resto del cuerpo para volverse transparente.

Una carrera armamentista evolutiva

Un cuerpo cristalino no es exactamente un jaque mate en los depredadores de mar abierto. Para contrarrestar la táctica transparente, muchos depredadores han recurrido a la bioluminiscencia. Estos animales voraces, como el pez dragón de aleta filiforme, lanzan reflectores a través de las aguas cercanas. Resulta que los animales transparentes aún reflejan la luz de la bioluminiscencia, lo que hace que brillen como una copa de vino.

Edridolychnus schmidti, con dos machos parásitos adheridos a su cuerpo. (Crédito: Neil Bromhall/Shutterstock)

Algunos anfípodos transparentes, a su vez, contrarrestan la bioluminiscencia usando lo que Bagge llama una «capa de invisibilidad». Al menos siete de estas especies se cubren con una capa antirreflectante que consiste en pequeñas esferas. Los científicos sospechan que están llenos de bacterias simbióticas que reducen los reflejos, lo que algunos investigadores han comparado con colgar una alfombra de pelo largo en una habitación para absorber el sonido.

“Son tan claros y tan cristalinos que ni siquiera se pueden ver”, dice Bagge. Eso es toda una hazaña para un animal del tamaño de una mano adulta.

Uno de los anfípodos más grandes, Cystisoma, lleva su camuflaje un paso más allá: complementa las esferas cubriendo sus patas con diminutas pirámides. La pátina llena de protuberancias minimiza los reflejos del exoesqueleto del animal, de forma similar a cómo la espuma dentada absorbe el sonido en un estudio de grabación. La combinación de esferas y pirámides asegura que el animal solo refleje el 0,1 por ciento de la luz entrante.

(Crédito: Sönke Johnsen (Universidad de Duke))

Lo mejor de ambos mundos

Al menos dos especies de cefalópodos de aguas medias, un pulpo conocido como Japetella heathi y el calamar anzuelo común, Onychoteuthis banksia, adoptan un enfoque diferente para contrarrestar la bioluminiscencia: cambiando de color. Bajo la luz ambiental, son transparentes. Pero bajo el brillo azulado típico de la bioluminiscencia, se transforman en un marrón oxidado.

“En el instante en que el cerebro envía la señal […] el animal acabará siendo pigmentado”, dice Mathger. “Es un sistema bastante rápido”.

Sin embargo, no cambian de color en respuesta a la luz roja u otras amenazas visuales genéricas como el movimiento humano. Esto sugiere que el cambio de color es una respuesta adaptativa para ocultarse de los depredadores bioluminiscentes.

Los científicos solo están arañando la superficie de la transparencia animal. Algunos investigadores sugieren que hay al menos un millón de especies no descritas que viven en la zona crepuscular del océano. Descubrir cómo estos animales se vuelven transparentes podría proporcionar bioinspiración para los ingenieros que inventan dispositivos transparentes de última generación.

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