Ciencia

Ahora China amenaza con tomar medidas enérgicas contra las principales exportaciones de tecnología y restringir los suministros en Occidente

Los elementos de tierras raras son un conjunto de 17 metales pesados, blandos, de color blanco plateado que se encuentran en el medio de la tabla periódica y que son valorados por sus útiles propiedades eléctricas, magnéticas y luminiscentes que encuentran aplicación en una variedad de dispositivos de alta tecnología. Por ejemplo, el cerio, el lantano, el neodimio y el praseodimio se encuentran en las baterías de hidruro de níquel-metal (NiMH), tanto de la variedad doméstica como las que se usan en vehículos eléctricos híbridos, donde confieren una mayor densidad de energía y una vida más larga. Mientras tanto, como imán, el neodimio es capaz de almacenar unas 18 veces la energía de un imán de hierro estándar del mismo volumen. De hecho, los imanes de tierras raras se usan ampliamente en dispositivos, desde turbinas eólicas y motores eléctricos hasta discos duros de computadoras y sistemas de guía en aviones y misiles.

A pesar de su nombre, los elementos de tierras raras en realidad no son tan raros y se pueden encontrar en concentraciones muy bajas en la mayoría de las formaciones rocosas masivas de todo el mundo.

De hecho, el cerio de soporte de la batería es el vigésimo quinto elemento más abundante de la Tierra con un promedio de 68 partes por millón, lo que lo hace más común que el cobre.

Sin embargo, a diferencia del cobre, el problema con las tierras raras radica en encontrar depósitos con concentraciones lo suficientemente altas como para que su extracción sea económicamente viable.

Convencionalmente, se buscan tres fuentes por tener proporciones más altas de tierras raras: los minerales bastnäsita y monacita, y las llamadas arcillas que contienen tierras raras.

Otra dificultad surge en la forma en que los elementos tienden a mezclarse y, por lo tanto, requieren tratamientos complejos y costosos para aislarlos por sus propiedades únicas.

Varios lugares alrededor del mundo tienen depósitos viables de elementos de tierras raras, incluidos Australia, Brasil, América del Norte, Rusia y Tanzania.

Sin embargo, con mucho, la fuente más destacada es China, que representa aproximadamente el 85 % de la producción mundial de óxidos de tierras raras y el 90 % de los metales, aleaciones e imanes permanentes de tierras raras.

El dominio del país en este campo se puede atribuir a una serie de factores, incluidos los costos de extracción y procesamiento relativamente bajos de China, así como sus estándares ambientales más flexibles, lo que les ha permitido socavar la producción en otros lugares.

Sin embargo, los últimos seis meses han visto cambios importantes en la composición de la industria de tierras raras de China, lo que podría tener implicaciones globales.

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Bajo la justificación pública de que esto era necesario para asegurar “la estabilidad de las cadenas de producción y suministro”, en diciembre del año pasado las tres mayores empresas estatales de tierras raras de China se fusionaron con dos empresas separadas.

Esta fusión resultó en la formación de China Rare Earth Group, una empresa que ahora es el segundo mayor productor de tierras raras del mundo, y representa casi un tercio de la producción de tierras raras de China y entre el 60 y el 70 por ciento de su gran producción de tierras raras.

La fusión permitirá a Beijing controlar mejor los precios de los metales de tierras raras que exporta, pero, según Luisa Moreno, presidenta de la firma de exploración de minerales Defense Metals Corp, esto también puede ser parte de un movimiento de China para ajustar su oferta de tierras raras. leyes de control de exportaciones para garantizar que puedan satisfacer la creciente demanda interna en el futuro.

China, dijo a Express.co.uk, «probablemente ya se haya dado cuenta de que va a ser muy difícil suministrar al resto del mundo tierras raras y otros materiales críticos».

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Esto ocurre mientras Rusia continúa causando estragos en varias cadenas de suministro en todo el mundo, desde fertilizantes que son clave para la producción de alimentos hasta el gas y el petróleo que usamos para calentar y alimentar a nuestras naciones.

Según la Sra. Moreno, para evitar una mayor crisis en la cadena de suministro impulsada por la demanda tecnológica de tierras raras, sería mejor que Occidente comenzara a planificar con anticipación para aumentar su propia capacidad de producción de tierras raras.

Ya se están realizando esfuerzos en algunos países. EE. UU. ya está buscando aumentar su suministro interno para aliviar su dependencia de China, mientras que las minas también están en desarrollo en Australia, Canadá y Angola, esta última impulsada por Pensana, una empresa con sede en el Reino Unido.

Sin embargo, cualquier esfuerzo de este tipo deberá incluir no solo la capacidad de extraer metales de tierras raras, sino también desarrollar en conjunto la capacidad de procesarlos.

Moreno concluyó: “En este momento, lo que Occidente realmente necesita es ser más estratégico.

«Si lleva de tres a cinco años desarrollar la mina y luego tendrá que esperar otros dos años más o menos para tener una refinería, no cumpliremos con los plazos».

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