Ciencia

Advertencia sobre la Antártida: las plataformas de hielo podrían estar derritiéndose hasta un 40 por ciento más rápido de lo que se pensaba

Las plataformas de hielo de la Antártida sobresalen de la capa de hielo que cubre el continente y flotan sobre el Océano Antártico. Cada una de varios cientos de metros de espesor, las plataformas sirven como un amortiguador, protegiendo la capa de hielo en el continente para que no fluya hacia el océano y eleve drásticamente los niveles globales del mar. Sin embargo, el cambio climático está calentando tanto la atmósfera como los océanos, acelerando el ritmo al que se derriten las plataformas de hielo.

El derretimiento cada vez más rápido de las plataformas de hielo de la Antártida amenaza su capacidad para detener el flujo de la capa de hielo hacia el océano.

Esta advertencia proviene del científico ambiental, el profesor Andy Thompson, del Instituto de Tecnología de California, y sus colegas.

El profesor Thompson dijo: «Si este mecanismo que hemos estado estudiando está activo en el mundo real, puede significar que las tasas de derretimiento de la plataforma de hielo son entre un 20 y un 40 por ciento más altas que las predicciones en los modelos climáticos globales».

Estos modelos, agregó, “normalmente no pueden simular estas fuertes corrientes cerca de la costa antártica”.

En su estudio, los investigadores se centraron en un área del continente más austral en particular: la Península Antártica Occidental.

Mientras que la mayor parte de la Antártida tiene la forma de un disco que permanece dentro de las altas latitudes polares, la península se asoma a latitudes más bajas y cálidas.

Es aquí, explicaron el profesor Thompson y sus colegas, donde la Antártida ve los impactos más dramáticos del cambio climático.

Estudios previos realizados por el equipo utilizando vehículos autónomos e instrumentos científicos conectados a elefantes marinos han recopilado datos sobre la temperatura y la salinidad del agua y el hielo alrededor de la Península Antártica Occidental.

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En su modelado, el equipo tuvo en cuenta en particular la llamada Corriente Costera Antártica, un flujo de agua estrecho y a menudo pasado por alto que corre en sentido contrario a las agujas del reloj alrededor de todo el continente más austral.

La autora del artículo y oceanógrafa Mar Flexas, también de Caltech, dijo: «Los grandes modelos climáticos globales no incluyen esta corriente costera, porque es muy estrecha, solo unos 20 kilómetros. [12 miles] amplio.

“La mayoría de los modelos climáticos solo capturan corrientes de 100 kilómetros [62 miles] de ancho o más grande.

«Por lo tanto, existe la posibilidad de que esos modelos no representen las tasas de fusión futuras con mucha precisión».

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Según los investigadores, su nuevo modelo ilustra cómo la corriente costera antártica atrapa el agua liberada por el derretimiento del hielo en la península antártica occidental y la transporta por todo el continente.

Debido a que esta agua dulce es menos densa que las aguas mayoritariamente salinas del Océano Austral, circula rápidamente cerca de la superficie del océano.

Esto, a su vez, puede servir para atrapar agua de mar oceánica relativamente cálida contra la parte inferior de las plataformas de hielo, ayudándolas a derretirse desde abajo.

De esta manera, explicó el equipo, el aumento de la liberación de agua de deshielo de la Península Antártica Occidental puede ayudar a propagar el efecto de calentamiento a través de la corriente costera, aumentando así el derretimiento de las plataformas de hielo en otras partes de la Antártida Occidental.

Este mecanismo de calentamiento remoto, señalaron los investigadores, podría explicar en parte por qué la pérdida de hielo de las plataformas de hielo de la Antártida occidental se ha acelerado en las últimas décadas.

El profesor Thompson agregó: “Hay aspectos del sistema climático que todavía estamos descubriendo.

“A medida que avanzamos en nuestra capacidad para modelar las interacciones entre el océano, las plataformas de hielo y la atmósfera, podemos hacer predicciones más precisas con mejores restricciones sobre la incertidumbre.

«Es posible que tengamos que revisar algunas de las predicciones del aumento del nivel del mar en las próximas décadas o siglo; ese es el trabajo que haremos en el futuro».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Science Advances.

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