Ciencia

Advertencia de tormenta solar: apagón en horas mientras una gran llamarada se dirige a la Tierra: ‘Manténgase alerta’

La experta en clima espacial, la Dra. Tamitha Skov, tuiteó: “¡La nueva región 3058 dispara una bengala M2.9! Ahora es la cuarta región del Sol con el factor X”. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. (NOAA, por sus siglas en inglés), agregó, «fijó el riesgo de llamarada X en un 10 por ciento, pero eso podría aumentar pronto». Las llamaradas se agrupan en cinco categorías: A, B, C, M y luego X, la más fuerte, y luego se le da un número que indica el tamaño de los fenómenos. El Dr. Skov agregó: «Es probable que más apagones de radio afecten las operaciones de radioaficionados en el lado diurno de la Tierra. Los usuarios de GPS se mantienen alertas cerca del amanecer y el anochecer».

Sin embargo, según un nuevo estudio, los eventos meteorológicos espaciales podrían alterar más que el GPS y las comunicaciones por radio.

El físico Cameron Patterson de la Universidad de Lancaster explica: “La mayoría de nosotros en algún momento hemos escuchado las temidas palabras: ‘su tren está retrasado debido a una falla en la señalización’.

“Si bien generalmente conectamos estas fallas con la lluvia, la nieve y las hojas en la línea, es posible que no haya considerado que el Sol también puede causar un mal funcionamiento de las señales ferroviarias”.

Las corrientes eléctricas inducidas por el clima espacial, explicó, pueden interferir con el funcionamiento normal de los sistemas de señalización, convirtiendo las señales verdes en rojas cuando no hay un tren cerca.

En las redes ferroviarias, la ubicación de los trenes se rastrea dividiendo las líneas en pequeños segmentos consecutivos conocidos como «bloques» que tienden a tener entre 0,6 y 1,2 millas de largo.

Cada bloque está vinculado a una señal que indica si un tren se encuentra actualmente en ese bloque o no.

Las señales en sí están controladas por relés que detectan corrientes en el sistema: las luces se vuelven verdes si el bloque está vacío y se detecta una corriente, o rojas si el bloque está ocupado por un tren y como resultado no se detecta corriente.

Al inducir corrientes en la red ferroviaria, las tormentas solares pueden hacer que se asignen semáforos en rojo a secciones de la vía, incluso cuando no están ocupadas.

Además, cuanto más fuerte es la tormenta solar, más probable es que las señales funcionen mal, lo que aumenta los retrasos resultantes que experimentan los viajeros en la red ferroviaria.

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En su estudio, Patterson y sus colegas investigaron los impactos de las tormentas solares en dos segmentos de la red ferroviaria del Reino Unido: una línea que va de norte a sur entre Lancaster y Preston, y una ruta que va de este a oeste entre Edimburgo y Glasgow.

Estudios anteriores, señalaron los investigadores, han detectado corrientes inducidas con intensidades de campo superiores a 7 V/km, mientras que se espera que las tormentas solares extremas produzcan campos de hasta 20 V/km.

Sin embargo, las tormentas solares no necesitan ser tan intensas para causar fallas en la señalización.

El equipo descubrió que las tormentas solares de una variedad de intensidades pueden inducir fallas en el funcionamiento, desde tormentas medianas con intensidades de campo eléctrico de 2 V/km hasta tormentas fuertes de 4 V/Km.

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Con su estudio inicial completo, el equipo ahora está considerando resultados más extremos.

Patterson dijo: «Ahora estamos trabajando para analizar el caso en el que los trenes están presentes en la línea y qué tan fuerte debe ser una tormenta para que una señal roja vuelva a ser verde».

Esto, agregó, es «un escenario mucho más peligroso que podría conducir a choques».

Los hallazgos completos del estudio se presentaron ayer en la Reunión Nacional de Astronomía (NAM 2022), que se llevará a cabo del 11 al 15 de julio en la Universidad de Warwick.

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