Ciencia

Advertencia de brote de Zika cuando los científicos descubren que una pequeña mutación podría hacer que el virus sea mortal

El virus Zika es una enfermedad transmitida por mosquitos cuya infección de fetos en desarrollo puede causar defectos de nacimiento graves como microcefalia, el desarrollo de una cabeza más pequeña de lo normal que se asocia con problemas de desarrollo intelectual y de función motora. Por el contrario, en los adultos, el virus generalmente no presenta síntomas o solo causa síntomas leves, como fiebre, dolor en las articulaciones, dolor de cabeza, erupciones cutáneas y ojos rojos, que rara vez duran más de una semana. Zika pertenece a la misma familia viral que la fiebre del dengue transmitida por mosquitos, lo que significa que la exposición a este último puede brindar protección contra el primero.

El autor del artículo y virólogo, el profesor Sujan Shresta del Instituto de Inmunología La Jolla de California, dijo: «En las áreas donde prevalece el zika, una gran mayoría de las personas ya han estado expuestas al virus del dengue y tienen células T y anticuerpos que reaccionan de forma cruzada».

Desafortunadamente, explicó, ambos virus también mutan rápidamente.

Agregó: «El dengue y el zika son virus de ARN, lo que significa que pueden cambiar su genoma.

“Cuando hay tantos mosquitos y tantos huéspedes humanos, estos virus se mueven constantemente de un lado a otro y evolucionan”.

En su estudio, la profesora Shresta y sus colegas se propusieron observar más de cerca cómo el zika evoluciona de forma natural y rápida a medida que encuentra más huéspedes.

Para hacer esto, recrearon ciclos de infección en el laboratorio que alternaban repetidamente entre células de mosquito cultivadas y ratones.

Descubrieron que era relativamente fácil para el virus Zika adquirir un cambio de aminoácido en particular que le permitiera hacer más copias de sí mismo, lo que a su vez permitiría que las infecciones se arraigaran más fácilmente.

Se descubrió que esta mutación, que ha sido designada como «NS2B I39V/I39T», aumenta la capacidad de replicación del virus en células de mosquito, ratones y células humanas.

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Con su estudio inicial completo, los investigadores ya están buscando formas de prepararse para la aparición de una nueva variante tan peligrosa a través de tratamientos y vacunas personalizados.

También trabajarán para aprender exactamente cómo la mutación que identificaron ayuda a que el zika se replique de manera más efectiva.

El profesor Shresta dijo: «Queremos entender en qué punto del ciclo de vida viral esta mutación marca la diferencia».

Los hallazgos completos del estudio se publicaron en la revista Cell Reports.

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