Planeta Tierra

A los abejorros les gusta jugar solo por diversión

Los mamíferos lo hacen. Los pájaros lo hacen. Y ahora los científicos dicen que las abejas también lo hacen. Según un nuevo artículo publicado en Animal Behaviour, a los abejorros les gusta jugar. Este documento proporciona las primeras observaciones formales del comportamiento de juego en insectos y evidencia de la existencia de estados emocionales positivos en abejorros y, potencialmente, también en otros insectos.

«Ciertamente es alucinante, a veces divertido, ver a los abejorros mostrar algo parecido a un juego», dice Samadi Galpayage, autora del estudio y estudiante de la Universidad Queen Mary de Londres, según un comunicado de prensa. «Esto demuestra, una vez más, que a pesar de su pequeño tamaño y sus diminutos cerebros, son más que pequeños seres robóticos. De hecho, pueden experimentar algún tipo de estado emocional positivo, aunque sea rudimentario».

El rumor sobre el comportamiento del juego

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Los científicos han observado una variedad de animales interactuando con objetos como una forma de juego. En los mamíferos y las aves en particular, se cree que este comportamiento ayuda al desarrollo y mantenimiento de las habilidades mentales y motoras de un animal, así como al bienestar general del animal.

Dicho esto, los científicos tienden a tener dificultades para investigar el comportamiento de juego de los animales fuera de las clases de mamíferos y aves. La capacidad de otros animales, como los insectos, para manipular objetos por diversión solo ha sido objeto de estudio sistemático ocasionalmente.

Al investigar la ciencia del juego de los insectos, un equipo de especialistas preparó varias pruebas con abejorros y bolas de madera. A lo largo de estas pruebas, los científicos observaron cómo las abejas hacían rodar repetidamente las bolas a pesar de la ausencia de cualquier propósito práctico o función asociada con la actividad.

Según el equipo, este comportamiento cumplía con los criterios científicos básicos del juego. (De hecho, los especialistas suelen describir el juego como algo intrínsecamente poco práctico y que difiere en forma de los comportamientos funcionales, como la búsqueda de comida. También tienden a presentar el juego como algo voluntario, repetido y gratificante, que ocurre solo cuando los animales están relajados).

(Crédito: Samadi Galpayage)

De hecho, debido a que los comportamientos de juego son vistos entre los científicos como indicadores bastante sólidos de la capacidad de un animal para sentir sentimientos positivos como el placer, el equipo afirma que sus nuevas observaciones de abejorros podrían desafiar las nociones predominantes sobre lo que los insectos pueden y no pueden experimentar.

«Este tipo de hallazgo tiene implicaciones para nuestra comprensión de la sensibilidad y el bienestar de los insectos y, con suerte, nos alentará a respetar y proteger la vida en la Tierra», dice Galpayage en un comunicado de prensa.

dando vueltas

En última instancia, para probar si los abejorros participan en el juego, el equipo observó cómo 45 abejas se abrían paso a través de una arena con dos caminos distintos hacia un área de alimentación abastecida con una solución de sacarosa.

El primer camino era directo y sin obstrucciones, mientras que el segundo era sinuoso y estaba bloqueado por una gran cantidad de pequeñas bolas de madera. Según los científicos, los 45 abejorros se apartaron del camino directo en un momento u otro durante las pruebas y pasaron al camino indirecto. Allí, cada abeja golpeó y giró las bolas entre 1 y 117 veces, una sorprendente tasa de repetición que indica que los insectos encontraron la actividad gratificante a pesar de la ausencia de una razón clara para hacerlo en primer lugar.

Posteriormente, los científicos observaron cómo las abejas pasaban por una prueba adicional. Esta vez, los insectos fueron expuestos a dos cámaras de colores, una sin objetos y otra con bolas de madera. Después de su exposición inicial a las cámaras, se instó a los abejorros a entrar en una de dos cámaras de color similar, con lo cual mostraron una preferencia constante por el color de la cámara que asociaban previamente con las bolas y, por lo tanto, la capacidad de jugar.

Según el equipo, estas dos pruebas eliminaron cualquier posibilidad de que los abejorros interactuaran con las bolas con un propósito práctico, como encontrar comida o refugio. El equipo también observó que algunas abejas eran más juguetonas que otras. De hecho, las abejas más jóvenes jugaron con más frecuencia que las abejas más viejas, y los machos jugaron durante períodos más largos que las hembras. El primero de estos patrones refleja una tendencia de comportamiento más amplia entre los animales más jóvenes. Y el segundo puede reflejar el hecho de que las diferentes responsabilidades de las abejas macho y hembra dentro de una colonia proporcionaron a los machos más oportunidades para jugar.

«Estamos produciendo cantidades cada vez mayores de evidencia que respaldan la necesidad de hacer todo lo posible para proteger a los insectos que están a un millón de millas de las criaturas sin sentido e insensatas que tradicionalmente se cree que son», dice Lars Chittka, otro autor del estudio y un profesor de la Universidad Queen Mary de Londres, según un comunicado de prensa. «Esta investigación proporciona una fuerte indicación de que las mentes de los insectos son mucho más sofisticadas de lo que podríamos imaginar».

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